Opinion : Le plafonnement des étudiants étrangers ne résoudra pas le problème de l’immigration au Canada

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Quatre étudiants internationaux du Conestoga College originaires d’Inde partagent un appartement à Kitchener, en Ontario.Alicia Wynter/Le Globe and Mail

John Rapley est un auteur et universitaire qui partage son temps entre Londres, Johannesburg et Ottawa. Ses livres comprennent Pourquoi les empires tombent (Yale University Press, 2023) et Crépuscule des dieux de l’argent (Simon et Schuster, 2017).

Avec le nouveau plafond des visas étudiants annoncé cette semaine, le gouvernement fédéral semble remettre de l’ordre dans l’immigration. Au milieu du malaise général qui frappe actuellement le pays – crise du logement, économie stagnante, inflation tenace et coûts hypothécaires exorbitants – paraître perdre le contrôle des frontières n’était pas une bonne idée.

Mais ce n’est pas vraiment ce qui se passe. L’immigration monte en flèche dans l’Ouest, mais pas parce que les gouvernements ont perdu le contrôle. Cela est dû à la demande d’immigrants dans les pays occidentaux, entraînée par le ralentissement des économies.

Commencez par le Canada. Pendant des années, notre migration nette annuelle a oscillé autour d’un peu moins de 1 pour cent de la population du pays, avec une moyenne à long terme d’environ 200 à 300 000 nouveaux arrivants nets chaque année. L’année dernière, le chiffre a dépassé le million. Dans une certaine mesure, il s’agit d’un rebond après l’effondrement survenu pendant la pandémie, lorsque les frontières ont été fermées, et cela a permis de ramener la moyenne des dernières années à la tendance de la dernière décennie.

Cependant – et c’est là le point essentiel – cette tendance était nettement à la hausse. À la veille de la pandémie, le Canada approchait le demi-million de nouveaux arrivants nets chaque année, soit le double de sa moyenne à long terme. Ce n’était pas inhabituel. Presque tous les pays occidentaux, y compris ceux dotés de systèmes d’immigration moins accueillants, ont connu des augmentations similaires. Au cours de la même période, l’immigration vers l’Allemagne a triplé. Idem pour la Grande-Bretagne.

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Ces fortes augmentations ont provoqué des tensions, et il est tentant d’imputer cette hausse aux immigrants opportunistes et aux gouvernements irresponsables. En Allemagne, le soutien au parti d’extrême droite Alternative pour l’Allemagne, anti-immigration, dépasse désormais celui du gouvernement et a déclenché d’énormes rassemblements antifascistes à travers le pays. Aux Pays-Bas, un parti anti-immigration est sur le point de former le gouvernement. En Italie, c’est déjà le cas. En Grande-Bretagne, les conservateurs au pouvoir utilisent les traversées de la Manche en petits bateaux comme une arme pour diaboliser les étrangers.

Heureusement, ici au Canada, nos politiciens et nos médias ont largement évité ce genre de toxicité. Néanmoins, l’immigration est imputée, au moins en partie, à la crise du logement, et la raison est assez claire : si la demande dépasse rapidement l’offre, les prix augmenteront. Mais même si la logique est impeccable, il s’agit probablement de mettre la charrue avant les boeufs. L’augmentation de l’immigration n’est pas une cause de la crise du logement, mais une conséquence de celle-ci.

Comme je ne me lasse jamais de le rappeler, la crise du logement d’une personne est le meilleur investissement d’une autre. Une partie importante de la population canadienne, depuis les investisseurs de la classe moyenne jusqu’aux grandes institutions comme les fonds de pension, en est venue à dépendre pour son mode de vie de l’inflation de la valeur des propriétés.

La bulle immobilière qui en a résulté n’est pas accidentelle. Au cours des deux dernières décennies, un cocktail de politiques de la banque centrale et du gouvernement (à tous les niveaux) ont travaillé ensemble pour gonfler les prix de l’immobilier et maintenir l’offre chroniquement en dessous de la demande. Même si cela a dynamisé l’économie et augmenté la richesse moyenne des ménages, cela a également conduit à une mauvaise allocation du capital – les banques canadiennes prêtent beaucoup plus aux acheteurs de logements qu’aux propriétaires d’entreprises – a freiné la création de nouvelles entreprises, augmenté l’inflation, ralenti la croissance économique et détérioré la productivité. La bulle immobilière a probablement également aggravé la baisse du taux de natalité au Canada, étant donné que l’on sait que la hausse des prix de l’immobilier retarde la formation des ménages.

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Mettez tout cela ensemble et vous obtenez une société vieillissante dépendante d’une main-d’œuvre en diminution dont la productivité diminue. Dans une telle situation, la seule façon pour un gouvernement de maintenir une croissance économique suffisante pour soutenir ses engagements en matière de dépenses est d’embaucher davantage de travailleurs, en grand nombre. Même si la crise du logement et les problèmes de productivité du travail au Canada sont particulièrement aigus, nous observons les mêmes tendances partout dans l’Ouest.

Le système de visa étudiant du Canada s’était prêté à des abus, donc des changements s’imposaient probablement. À la marge, la mesure pourrait stopper certains des pires effets de la crise du logement – ​​on entend des anecdotes de propriétaires de taudis enfermant des étudiants étrangers dans des logements exigus, nous n’avons donc pas besoin de pleurer leur perte. Mais nous ne devons pas nous leurrer en pensant que cette mesure contribuera grandement à atténuer notre problème. En fait, cela pourrait en créer un nouveau.

Partout en Occident, le vent tourne contre l’immigration. Mais ce n’est pas seulement la population née dans le pays qui appelle les immigrants à rentrer chez eux. Un nombre croissant d’immigrés font leurs valises et partent, trouvant la vie dans leur nouveau pays trop chère et les opportunités plus limitées qu’on ne le leur avait annoncé. Et si le nombre d’immigrés arrivant à l’Ouest diminue, cela entraînera avec lui une chute des économies. Certains prévisionnistes estiment que la réduction de l’immigration fera basculer le Canada dans une véritable récession.

Même si l’économie canadienne n’est pas en très bonne santé, la hausse de l’immigration n’est pas la maladie. C’est tout au plus un symptôme. Et tant que le problème sous-jacent n’est pas résolu, il ne disparaîtra pas.

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