Opinion : Les leçons d’un marché de l’électricité de l’Alberta au bord du gouffre

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Un homme marche le long des toits de la ville alors que des températures glaciales allant jusqu’à -38 degrés Celsius frappent Calgary le 15 janvier.Todd Korol/La Presse Canadienne

Blake Shaffer est professeur d’économie et de politique publique à l’Université de Calgary

Confronté à la perspective de pannes d’électricité répétées lors d’une nuit glaciale du samedi au début du mois, l’Alberta Electric System Operator, en coordination avec le gouvernement provincial, a pris la mesure sans précédent d’émettre une alerte d’urgence demandant aux résidents d’économiser l’électricité.

Le son discordant entendu sur les téléphones portables à travers la province le 13 janvier a sans aucun doute suscité un mélange de perplexité et de peur, mais la réponse a été immédiate. Les Albertains ont éteint les lumières, les sèche-linge et tout ce qu’ils pouvaient pour un total de 150 mégawatts – une baisse importante en quelques minutes et juste assez pour combler le déficit prévu et éviter des pannes d’électricité répétées.

Le système d’alimentation électrique s’est plié, mais il ne s’est pas cassé. Par la suite, nombreux sont ceux qui souhaitent décortiquer l’événement et attribuer les responsabilités.

La vérité est que le système a fonctionné à peu près comme prévu. Le soleil ne brillait pas la nuit (choquant, je sais), donc l’énergie solaire n’était pas une option ; le système à haute pression qui accompagne ces températures glaciales signifiait également très peu de vent ; et quelques centrales à gaz ont connu des difficultés, mais dans l’ensemble, le parc thermique s’est exceptionnellement bien comporté compte tenu des conditions extrêmes.

Pour rendre les choses encore plus difficiles, le nord-ouest du Pacifique était confronté à ses propres problèmes d’électricité. Une réduction importante de la capacité d’une importante centrale au charbon du Montana et une panne dans une installation de stockage de gaz dans l’État de Washington, réduisant les livraisons de gaz aux centrales électriques de la région, ont obligé l’Alberta à rivaliser avec les Américains pour obtenir des importations. Cela a été rendu encore plus difficile en raison du plafonnement des prix de 1 000 $ par mégawattheure en Alberta, comparativement aux prix qui ont atteint plus de 2 000 $ US aux États-Unis.

En fin de compte, grâce à l’aide des provinces voisines et à un effort de conservation de dernière minute de la part des Albertains, les lumières sont restées allumées. Et maintenant que les menaces de coupures d’électricité sont désormais derrière nous, quelles leçons peut-on tirer des événements de ce mois-ci ?

Premièrement, le rôle des énergies renouvelables doit être clarifié. Les critiques pourraient profiter de l’occasion pour dénigrer l’éolien et le solaire, soulignant leur manque de production pendant l’alerte d’urgence et le fait qu’on ne peut pas compter sur eux pendant les pics extrêmes.

Mais l’éolien et le solaire ne sont pas des ressources de pointe, ni « expédiables ». Il s’agit d’énergie « selon la disponibilité », produisant lorsque la nature le fournit. Ceux qui prétendent le contraire – qu’il s’agisse de prétendre qu’ils sont plus que cela ou qu’ils devraient l’être – se trompent. À un coût suffisamment bas, vous les acceptez pour ce qu’ils sont : une énergie brute bon marché. Lorsqu’ils fonctionnent, ils remplacent le carburant provenant d’autres sources et fournissent ainsi de l’électricité à faibles émissions.

Compte tenu de leur faible coût, les énergies renouvelables sont là pour rester. Et en Alberta, ils représenteront une part croissante de l’énergie annuelle. Le véritable défi consiste à maintenir et à développer le portefeuille de ressources flexibles pour les compléter. Je parle ici de stockage, d’interconnexions élargies, de réponse à la demande et, oui, d’usines de pointe pour le gaz. L’urgence de ce mois-ci démontre à quel point ces ressources à la demande sont importantes.

La deuxième leçon est la nécessité d’une plus grande flexibilité dans le projet de règlement sur l’électricité propre. Le quasi-accident d’une panne d’électricité sera sans aucun doute utilisé comme une preuve que la réglementation n’est pas applicable en Alberta. Et il y a une part de vérité là-dedans ; telles qu’elles sont rédigées, les CER sont beaucoup trop prescriptives.

Comme indiqué dans un commentaire précédent, la REC a besoin de beaucoup plus de flexibilité pour s’adapter à une gamme de résultats potentiels et garantir le maintien de la fiabilité dans les divers systèmes électriques du pays. Pour l’Alberta, cela signifie une plus grande capacité à exploiter le gaz, quoique rarement, pendant que d’autres technologies propres « distribuables » se développent. Plutôt que la main ferme de la CER, laissons le prix du carbone faire l’essentiel du travail pour encourager la production propre.

Et la troisième leçon est que l’alerte d’urgence a mis en lumière un outil souvent négligé : la réponse à la demande, qui fait référence aux clients qui modifient leur consommation électrique pour mieux correspondre à l’offre. L’action rapide des Albertains a démontré la possibilité d’utiliser la réponse à la demande comme ressource pour réduire la pression sur le réseau.

Mais cela n’a pas besoin – et ne devrait pas – se produire simplement parce que les citoyens en ont peur. Au lieu de cela, il est temps de déployer toutes les fonctionnalités des compteurs intelligents et de récompenser les consommateurs en réalisant des économies s’ils sont prêts à faire preuve de flexibilité. Pas une flexibilité de type « black-me-out », mais certains appareils électroménagers de la maison. C’est là que se joue l’avenir de l’électricité, et c’est moins cher que davantage de solutions d’approvisionnement.

Dans les jours et les semaines à venir, le système électrique de l’Alberta demeurera dans une situation difficile. Mais d’ici la fin de 2024, il y aura plus de 2 000 mégawatts de capacité gazière supplémentaire et plusieurs centaines de mégawatts de projets de stockage dans la province : l’Alberta sera en excédent pendant plusieurs années encore.

Néanmoins, le répit à venir ne devrait pas mettre fin aux discussions importantes sur l’avenir du réseau électrique de la province, en évolution rapide, et sur les politiques nécessaires pour y parvenir.

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