Opinion : Lever la malédiction : sur la honte historique et omniprésente des menstruations

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Illustrations de Mary Kirkpatrick

Jen Gunter est obstétricienne et gynécologue. Son dernier livre est Sang : la science, la médecine et la mythologie de la menstruationdont cet essai a été adapté.

Le cycle menstruel est la roue qui anime l’humanité.

Pour que la reproduction humaine fonctionne, la moitié de la population a besoin d’une biologie hautement spécialisée qui peut être reprogrammée de manière répétée sur le plan hormonal en vue d’une éventuelle grossesse, ainsi que saigner des centaines de fois et se réparer à chaque fois sans tissu cicatriciel. Et bien que biologiquement, il s’agisse d’une merveille de l’évolution, c’est aussi une source d’aggravation, de douleur et de souffrance pour beaucoup, car adapter un corps à une éventuelle grossesse, puis saigner pendant plusieurs jours, environ 400 fois au cours d’une vie, peut avoir des conséquences médicales. Parfois, il peut s’agir d’un système défectueux, mais l’inconfort ou les blessures individuelles ne sont pas la préoccupation de l’évolution, et en fait, la devise de l’évolution pourrait être mieux résumée par « assez bien ».

Malheureusement, au lieu d’un monde dans lequel ceux qui supportent le fardeau physique de la reproduction, qu’ils se reproduisent ou non, soient sur un pied d’égalité, nous avons le contraire. Les Grecs de l’Antiquité, à l’origine de la médecine occidentale, qualifiaient le corps féminin d’inférieur, et l’acte de menstruation était considéré comme la preuve que les femmes avaient une physiologie problématique et qu’elles étaient par nature sales et toxiques. De nombreuses religions et cultures portent depuis longtemps ce même flambeau basé sur la croyance erronée de l’impureté et l’idée que le sang menstruel est sale et contient de véritables toxines qui empoisonnent le corps (et particulièrement les hommes, s’ils le touchent). Les femmes ont été interdites d’accès aux lieux de culte, de préparation à manger, d’avoir des relations sexuelles et même de leur propre domicile en raison du pouvoir polluant supposé du sang menstruel. Et de peur que nous ne pensions qu’il s’agissait là de la médecine d’autrefois, plus d’une lettre a été publiée en 1974 dans The Lancet, une revue médicale de premier plan, émettant l’hypothèse qu’il pourrait y avoir de solides convictions médicales pour soutenir l’idée selon laquelle le sang menstruel était toxique et que les femmes menstruées pourrait flétrir les fleurs. Je sais, 1974 !

Je n’arrive tout simplement pas à comprendre l’idée selon laquelle les femmes menstruées pourraient flétrir les plantes. Si cela était vrai, ce ne serait pas une malédiction ; ce serait une arme. Après tout, s’ils l’avaient pu, n’auraient-ils pas utilisé ce pouvoir pour dévaster des récoltes entières, mettant à genoux les rois, les empereurs et les gouvernements ? Pourtant, le fait qu’aucune femme n’ait jamais fait cela, ni même utilisé ses capacités magiques de flétrissement des plantes pour posséder son propre petit terrain, n’était pas une preuve suffisante de son absurdité. Mais c’est ça le patriarcat : les faits n’ont pas d’importance ; c’est l’ordre mondial qui compte.

En raison de cette honte historique et omniprésente des corps menstrués, nous avons trouvé des façons innovantes de faire référence au cycle menstruel. Cette période du mois, tante Flo, surfer sur la marée pourpre, le temps de la lune, la malédiction, le visiteur, ma fille Carrie, les Anglais ont débarqué et la semaine des requins – ce sont tous des euphémismes que j’ai entendus, et je m’émerveille devant le la créativité, l’ironie et même la ruse derrière beaucoup d’entre eux. Mes favoris personnels sont « l’enregistrement au Red Roof Inn » (probablement régional aux États-Unis) et « il y a des communistes dans le funhouse », qui, selon Urban Dictionary, est d’origine danoise. Selon une enquête réalisée en 2016 par Clue, l’application de suivi des règles, plus de 5 000 euphémismes sont utilisés dans le monde pour désigner les menstruations.

Il est important de reconnaître que la créativité derrière ces expressions était souvent le résultat de l’incapacité de discuter ouvertement des menstruations. Une grande partie de cette réduction au silence est patriarcale – comme si la biologie même qui anime l’humanité était sale. Les euphémismes sont des moyens « polis » de contourner l’acte inconvenant de saignement, ou les « affaires de femmes », même si j’aime le caractère subversif d’un euphémisme comme la semaine du requin – il est bien plus explicite que « menstruation » ou simplement dire « je saigne ». »

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Il y a de réelles conséquences à ne pas pouvoir parler librement de la menstruation. Quand on ne peut pas parler de quelque chose, cela implique une honte, qui peut être dévastatrice. Comment demander de l’aide quand le sujet est tabou ? De nombreuses personnes n’ont aucune idée de ce qui constitue un saignement typique et souffrent par conséquent de symptômes. Lorsque les bases du cycle menstruel ne sont pas enseignées, il est plus facile d’être licencié dans le cabinet d’un prestataire et d’être victime de désinformation en ligne et de la part des prestataires de médecine dite alternative.

Le tabou des saignements menstruels est encore plus évident dans la façon dont les produits menstruels sont souvent étiquetés en public sous le terme grinçant et incorrect de « produits d’hygiène féminine ». Ce ne sont pas des produits « d’hygiène féminine » car en avoir besoin n’est pas un signe d’être féminin – c’est un signe que vous avez besoin de quelque chose pour attraper le sang – et ce ne sont pas des produits d’hygiène parce que les règles ne sont pas insalubres.

Ce sont des produits menstruels. Et ils sont essentiels. Et s’il vous plaît, à tout magasin qui vend des produits menstruels : si vous les étiquetez toujours « hygiène féminine », dépensez de l’argent pour une nouvelle affiche. Vraiment. Cela représentera un petit coût pour vous, et les personnes qui ont leurs règles auront presque certainement une vision plus favorable de votre magasin, ce qui, j’imagine, pourrait être bon pour les affaires – peu importe que ce soit la bonne chose à faire.

La stigmatisation persistante entourant les produits menstruels est quelque chose à voir, et ce n’est pas une bonne chose ! Je suis étonné que même aujourd’hui, à l’époque du COVID-19, les gens gardent une boîte de mouchoirs sur leur bureau et ne pensent pas à quelqu’un qui passe, en attrape une et se mouche. La morve sort sur les mouchoirs en public. Bien sûr, nous ne pouvons généralement pas le voir, mais nous savons qu’il est là, et la morve et les gouttelettes respiratoires qui l’accompagnent peuvent propager des maladies. Ick! Pourtant, d’une manière ou d’une autre, ce comportement est socialement acceptable, alors qu’en même temps, les gens ressentent souvent le besoin d’effectuer des tours de magie pour cacher une serviette ou un tampon tout en se rendant aux toilettes pour s’occuper de leurs « affaires ».

Sans produits menstruels, les enfants, les adolescents et les adultes qui ont leurs règles sont obligés de s’isoler socialement pendant leurs règles ou risquent de sortir et de tremper leurs vêtements. L’isolement social lié aux règles peut affecter la scolarité, la capacité de subvenir à ses besoins financièrement et même la santé. L’accès aux produits menstruels n’est malheureusement pas universel, et la pauvreté menstruelle – le fait de ne pas pouvoir se permettre les produits menstruels nécessaires – est une réelle préoccupation dans le monde entier. Dans une enquête, 60 pour cent des personnes interrogées ont déclaré qu’elles devaient prévoir un budget pour pouvoir acheter des produits menstruels.

Le coût des menstruations ne se limite pas à l’impact de la honte ou au prix des produits menstruels. Pour beaucoup, le cycle menstruel provoque des douleurs et des souffrances et affecte considérablement la qualité de vie, par exemple en cas de crampes menstruelles sévères, de migraines menstruelles ou de syndrome prémenstruel. À la souffrance s’ajoutent les rendez-vous, les examens, les médicaments et les opérations chirurgicales, ainsi que les conséquences d’un travail ou d’une école manqués. Et puis il y a l’impact du fait que les symptômes sont ignorés à plusieurs reprises ou, pour celles qui bénéficient d’un prestataire attentionné et attentif, de thérapies limitées en raison du sous-financement systémique des maladies qui affectent les femmes. Aux États-Unis, le budget de recherche des National Institutes of Health (NIH) s’élevait à 41,7 milliards de dollars en 2022, dont 16 millions de dollars alloués à l’endométriose, une maladie qui touche 10 pour cent des femmes, soit 5 pour cent de la population mondiale. population. En revanche, la maladie de Crohn, une maladie inflammatoire intestinale douloureuse qui, comme l’endométriose, peut être dévastatrice, touche environ 0,3 pour cent des personnes et bénéficie d’un financement de 90 millions de dollars. Depuis mon entrée à la faculté de médecine en 1986 jusqu’à aujourd’hui, les options de traitement de la maladie de Crohn se sont considérablement améliorées. Nous n’avons pas constaté de progrès similaires avec l’endométriose. Il ne s’agit pas ici de maladies favorites, mais d’un témoignage accablant sur le manque d’investissement dans de nombreuses conditions médicales qui affectent celles qui ont leurs règles.

Certaines choses ont changé au cours de ma vie médicale. Par exemple, lorsque j’étais à la faculté de médecine, l’idée selon laquelle le virus du papillome humain (VPH) causait le cancer du col de l’utérus n’était qu’une hypothèse, et nous pouvons désormais prévenir le cancer du col de l’utérus grâce à un vaccin contre le VPH. Nous en savons désormais beaucoup plus sur de nombreuses conditions. Mais certaines choses qui auraient dû changer restent malheureusement stagnantes. La recherche est plus lente qu’elle ne devrait l’être, de nombreuses personnes ont encore du mal à accéder à des soins de qualité, les politiciens de nombreuses régions du monde continuent d’utiliser la santé reproductive comme une arme à des fins politiques, et les médias sociaux offrent un terrain de jeu pour la désinformation.

Pour moi, la réponse au plaidoyer dans le cabinet du médecin, en insistant sur le fait que nos dirigeants politiques font mieux ou en passant au crible la désinformation est de fournir une source d’informations de qualité. Je repense à mes propres expériences. J’ai souffert d’une terrible diarrhée menstruelle (oui, il n’y a pas de bonne diarrhée menstruelle, mais même si le qualificatif peut paraître inutile, si vous avez eu une diarrhée menstruelle, vous l’avez compris). Je pensais que j’étais particulièrement brisé parce que personne n’en avait jamais parlé, pas même Judy Blume. Ce n’est que lorsque j’étais étudiant en médecine, lorsque nous avons eu un cours sur les prostaglandines et que j’ai appris qu’elles pouvaient provoquer la diarrhée et étaient libérées pendant les menstruations, que j’ai eu mon moment d’éclair. J’avais envie de me lever et de crier : « DITES QUOI MAINTENANT ? Bien sûr, la diarrhée menstruelle était une chose ! Je me suis précipité après le cours pour demander au professeur si les deux pouvaient être liés, et sa réponse a clairement montré qu’il n’y avait pas vraiment réfléchi, mais oui.

J’ai rapidement négocié mon chemin vers la clinique d’OB/GYN, j’ai récupéré quelques paquets d’échantillons de pilules contraceptives orales et, au cycle suivant, j’étais aussi proche que possible du nirvana menstruel – crampes et diarrhée minimes. L’année suivante, à la faculté de médecine, j’ai appris qu’on pouvait prendre la pilule tous les jours sans avoir ses règles et, comme par magie, mes règles ont disparu – sauf que c’était grâce à la recherche médicale et à une certaine ingéniosité de ma part. Avant de commencer à prendre la pilule, je devais planifier ma vie en fonction de mes règles, car lorsque la diarrhée était grave, je pouvais avoir besoin d’aller aux toilettes 15 fois par jour. Maintenant, je pourrais simplement vivre ma vie.

Il y a ici plusieurs messages importants à retenir. La première est que la connaissance de mon corps et des médicaments disponibles m’a permis de prendre une décision éclairée et d’agir en conséquence. La seconde est qu’avoir des connaissances de qualité sur le cycle menstruel depuis l’âge de 20 ans, lorsque j’ai commencé mes études de médecine, signifiait que j’étais essentiellement immunisée contre la désinformation répandue partout, donc je n’avais rien à désapprendre. Et le dernier point concerne la nature tenace de la honte menstruelle. Quand j’ai découvert plus tard que la diarrhée menstruelle touchait 12 pour cent des personnes qui ont leurs règles, j’ai été stupéfaite. Ce phénomène a parfois gâché ma vie. Une fois, avant l’ère de la contraception hormonale, j’ai eu la chance d’aller à New York et de visiter le Metropolitan Museum of Art, mais je passais tout mon temps aux toilettes. Pourquoi ai-je dû attendre d’être à la faculté de médecine pour découvrir que je souffrais d’une maladie courante et pouvant être traitée ? Pourquoi ai-je dû attendre si longtemps pour découvrir que je n’étais pas seul dans cette aventure ?

Même maintenant, quand j’évoque la diarrhée menstruelle dans une conférence (et vous pariez que oui : faire connaître ce phénomène à tout le monde est devenue une de mes missions), il y a toujours quelqu’un qui m’aborde après pour me dire qu’il pensait être le seul. Même chose lorsque je poste sur les réseaux sociaux : je reçois des messages directs de personnes qui pensaient être seules dans cette situation. Comment ça se passe pour l’éclairage au gaz ? Six pour cent de la population mondiale souffrira, à un moment de sa vie, de diarrhée menstruelle (quand on compte tout le monde, celles qui ont leurs règles et celles qui n’en ont pas), mais c’est encore un phénomène que peu de gens connaissent. Et pourtant, 10 pour cent des Canadiens souffrent d’asthme, et je suis sûr que chaque personne qui lit cet article a entendu parler de l’asthme.

L’une de mes expériences préférées est celle où les gens qui ont lu l’un ou l’autre de mes livres précédents – La Bible du vagin ou Le Manifeste de la Ménopause – dites-moi qu’ils ont trouvé l’information éclairante et stimulante. J’entends des histoires sur des personnes qui ont plaidé en faveur d’un DIU, ont suivi une thérapie physique pour traiter la douleur liée au sexe ou n’ont pas eu peur de commencer à administrer des œstrogènes vaginaux à cause des mots que j’ai écrits.

C’est pourquoi j’ai écrit mon nouveau livre, Sang – pas seulement pour l’éducation sur la diarrhée, bien sûr, mais pour tout cela. Parce que si vous avez ou avez eu un cycle menstruel, ou si vous connaissez quelqu’un qui a ses règles, ou si vous avez bénéficié des menstruations, vous devriez le savoir.

Et soyons réalistes : tout le monde a bénéficié des menstruations. Sinon, vous ne seriez pas en vie pour lire ceci.

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