La Chine offre une « nouvelle façon de penser », déclare un ancien ambassadeur du Canada à un auditoire d’affaires

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Dominic Barton attend de comparaître comme témoin devant le Comité permanent des opérations gouvernementales et des prévisions budgétaires le 1er février 2023, à Ottawa.Adrian Wyld/La Presse Canadienne

La compréhension occidentale de la Chine est « pathétique » et le pays dirigé par le Parti communiste devrait être considéré comme une source de « nouvelles façons de penser », déclare Dominic Barton, ancien envoyé principal du Canada à Pékin.

M. Barton, président du géant minier Rio Tinto Ltd. RIO-N, a été l’une des personnalités les plus influentes dans la récente position d’Ottawa à l’égard de la superpuissance montante, ayant passé plus de deux ans comme ambassadeur en Chine. Après avoir démissionné de ce poste, le gouvernement fédéral l’a nommé au sein d’un comité consultatif indo-pacifique composé de 14 membres, qui a mis fin à ses activités l’été dernier.

De nombreux pays occidentaux ont commencé à s’efforcer de se distancier de la Chine. Les États-Unis ont décidé de s’opposer à ce que le Département d’État, dans le cadre d’une stratégie nationale intégrée, appelle les « pratiques néfastes de Pékin, telles que le recours au travail forcé et la canalisation des investissements dirigés par l’État d’une manière qui menace notre bien-être économique et national ». sécurité. » L’Union européenne souhaite limiter sa dépendance à l’égard de la Chine dans des domaines clés, tels que les matériaux nécessaires aux véhicules électriques et aux éoliennes.

La stratégie indo-pacifique du Canada, publiée l’année dernière, qualifie la Chine de « puissance mondiale de plus en plus perturbatrice » qui s’est habituée à ignorer les règles et normes internationales qui ont permis son immense ascension. Le Canada « défiera la Chine » dans les domaines de désaccord, promet la stratégie, soulignant que le Canada a été la cible de la diplomatie coercitive de la Chine.

M. Barton a plaidé cette semaine en faveur d’une approche différente dans ses remarques lors d’un dîner du Nouvel An lunaire organisé cette semaine par plusieurs groupes, dont le Conseil commercial sino-britannique à l’hôtel Dorchester à Londres. Parmi les sponsors du dîner figuraient la Banque de Chine, HSBC et PetroChina.

Le Globe and Mail a obtenu un enregistrement des remarques de M. Barton lors de ce dîner, dans lesquelles il s’exprime avec enthousiasme sur le rôle de la Chine dans le monde et sur la nécessité de se rapprocher de sa population et de ses entreprises. Dans un monde devenu plus turbulent et instable, a-t-il déclaré, « il est impératif que nous continuions à approfondir notre compréhension et notre engagement au niveau des personnes.

« Et lorsque nous réfléchissons à notre compréhension de l’Ouest de la Chine, je pense que notre compréhension de la civilisation et de la culture est très faible – c’est franchement pathétique – », a-t-il déclaré, comparant les centaines de milliers d’étudiants chinois qui étudient dans les pays occidentaux, le plus petit nombre poursuivant des études dans la direction opposée.

En effet, a-t-il déclaré, les sociétés et les entreprises occidentales ont beaucoup à apprendre de ce pays autoritaire.

« La Chine n’est pas seulement un grand marché. C’est une source d’innovation. C’est une source de talents. Et cela constituera une source de nouvelles façons de penser qui pourront profiter à tous », a-t-il déclaré.

M. Barton a refusé une demande d’interview, mais dans une déclaration au Globe, il a déclaré que son message à Londres était que « la Chine joue un rôle clé dans notre monde, et je crois qu’il est plus important que jamais de s’engager et d’approfondir notre compréhension mutuelle des La société chinoise doit créer des opportunités pour tous.

Guy Saint-Jacques, ancien ambassadeur du Canada en Chine qui a passé près de 40 ans dans le corps diplomatique, a déclaré qu’il était clair que l’Occident devrait consacrer plus de temps à étudier la Chine – mais en partie à des fins défensives, compte tenu de l’emprise renforcée du Parti communiste chinois sur le pays. et ses tentatives de modifier les institutions internationales pour les adapter à ses objectifs.

« Nous avons besoin que davantage de jeunes apprennent et nous avons besoin que les responsables gouvernementaux et les groupes de réflexion s’intéressent davantage à la Chine, mais je dirais, principalement au Parti communiste chinois, parce que le gouvernement est désormais, à toutes fins pratiques, le comme le Parti communiste.

Il a déclaré que ce qui manquait dans le discours de M. Barton au public des affaires était un avertissement. Les entreprises qui font des affaires en Chine doivent savoir qu’elles risquent d’être victimes d’espionnage et de vol, a-t-il déclaré. Ils risquent d’être empêtrés dans des chaînes d’approvisionnement entachées de travail forcé.

« Il y a encore de bonnes affaires à faire en Chine, mais diversifiez vos marchés car vous pourriez être surpris si la Chine envahit Taiwan », a déclaré M. Saint-Jacques.

David Mulroney, un autre ancien ambassadeur du Canada en Chine qui a passé 30 ans dans le service extérieur, a déclaré qu’il semble que M. Barton adaptait ses remarques à un public d’affaires. Pourtant, a-t-il ajouté, les chefs d’entreprise ne sont pas aveugles au contrôle de plus en plus autocratique de M. Xi sur l’économie chinoise, même si le pays est confronté à une crise immobilière, à un chômage important des jeunes et à une faible demande.

« M. Les collègues PDG de Barton, eux-mêmes autrefois fans du plus grand dirigeant chinois, ont été réprimandés par les preuves croissantes selon lesquelles Xi gère mal l’économie chinoise et, grâce à son assurance mondiale, laisse la Chine de plus en plus isolée.»

M. Barton a joué un rôle clé dans la libération de Michael Kovrig et Michael Spavor – sur la base de ce qu’Ottawa a qualifié d’accusations fallacieuses. Avant de devenir le plus haut diplomate du Canada à Pékin, il a également fait l’éloge de la Chine en tant que partenaire directeur mondial de la société de conseil McKinsey.

« Je suis un taureau sur la Chine », a-t-il déclaré au Council on Foreign Relations en 2016, ajoutant : « J’y ai probablement bu du Kool-Aid pendant trop longtemps. »

Les commentaires de M. Barton cette semaine suggèrent qu’il est sorti de son mandat d’ambassadeur avec une affection continue pour le pays.

« Cela peut paraître étrange de la part d’une entreprise britannique de commencer à vanter les vertus de l’innovation en Chine. Mais je le veux », a-t-il déclaré, décrivant les usines robotisées qui fonctionnent dans l’obscurité, les outils basés sur l’intelligence artificielle pour découvrir de nouveaux produits pharmaceutiques et le rôle mondial majeur des entreprises chinoises dans la construction navale et la fabrication de cellules solaires et de batteries lithium-ion. et les véhicules électriques.

Rio Tinto s’appuie considérablement sur la Chine, un pays qui représentait 57 % des revenus mondiaux de l’entreprise en 2021 et qui est devenu un élément important de sa fonction d’entreprise. En 2022, Rio Tinto a ouvert un centre chinois de technologie et d’innovation à Pékin, qui, selon l’entreprise, l’aiderait à « exploiter l’expertise de pointe de la Chine en matière de recherche, de technologie et d’innovation pour nous aider à résoudre certains de nos défis opérationnels et commerciaux ».

M. Barton a décrit le rôle démesuré de la Chine dans le dépôt de brevets et l’installation de capacités d’énergie renouvelable – bien qu’il n’ait pas mentionné que la Chine reste dépendante du charbon pour la grande majorité de son électricité, les autorités répondant aux récentes vagues de chaleur en autorisant d’énormes quantités de nouveau charbon. capacité de tir.

« Pour une entreprise comme Rio Tinto, qui dépend et a besoin d’ingénieurs, la Chine est devenue une source importante de talents à mesure que nous grandissons », a déclaré M. Barton. Il a ajouté : « Il est important que nous apprenions et comprenions tous ce qui se passe de chaque côté. »

L’ancien diplomate Gordon Houlden, dont la carrière dans le service extérieur a inclus des affectations à Pékin et à Hong Kong, a déclaré qu’il partageait ses inquiétudes quant à la diminution du nombre de Canadiens étudiant en Chine – où ils pourraient avoir un meilleur aperçu de la deuxième économie mondiale. Aujourd’hui, estime-t-il, leur nombre se compte en centaines au lieu de milliers. Il a noté que la Chine produit environ huit fois plus de diplômés en sciences, technologies, ingénierie et mathématiques que les États-Unis.

« Vous pouvez toujours mieux comprendre votre adversaire potentiel qu’aujourd’hui », a déclaré M. Houlden.

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