Opinion : Il est trop tard pour que les universités et les grandes écoles se plaignent du plafond des étudiants étrangers

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Un étudiant marche devant le campus St. George de l’Université de Toronto, à Toronto, le 26 septembre 2023.WA LONE/Reuters

Les universités et collèges du Canada ont envoyé cette semaine une lettre ouverte au ministre de l’Immigration, Marc Miller, au sujet du plafond qu’il a imposé aux nouveaux étudiants étrangers.

L’essentiel était le suivant : s’il vous plaît non, ne faites pas ça tout de suite, attendez, attendez, nous ne sommes pas prêts, c’est trop soudain, pouvez-vous nous accorder une pause ?

La réponse de M. Miller devrait être, en un mot, non.

Les avertissements ont été ignorés pendant trop longtemps – par le gouvernement fédéral, par les gouvernements provinciaux, notamment en Ontario et en Colombie-Britannique, ainsi que par les collèges et universités. Cela ne laissait aucune autre option que d’arracher le pansement.

Les nouveaux visas d’étudiants étrangers sont effectivement gelés pour les deux prochains mois, le temps que les provinces déterminent qui devrait obtenir le nombre limité de permis d’études. Cela a incité les associations qui représentent les universités et collèges du Canada à lui demander de lever le gel. Mais ce n’est pas réalisable.

Le gouvernement fédéral a finalement apporté sa contribution face à l’explosion imprévue et incontrôlée du nombre d’étudiants étrangers en plafonnant le nombre de nouveaux permis d’études. C’est un levier qu’Ottawa a dû (tardivement) actionner pour ralentir l’augmentation rapide de la population et atténuer la pénurie de logements.

Ottawa délivrera 35 pour cent de visas en moins aux étudiants étrangers que l’année dernière. Mais l’impact se fera principalement sentir là où les gouvernements provinciaux ont ignoré les avertissements de la manière la plus imprudente, en Colombie-Britannique et en Ontario.

Si les chiffres sont répartis entre les provinces selon leur population, l’Ontario obtiendrait environ 140 000 visas d’étudiant, soit environ la moitié du nombre qui lui a été délivré l’année dernière. Les universités et collèges de la province s’inquiètent de leur nombre et de la réduction considérable de leurs revenus.

Lorsqu’il a annoncé le plafond, M. Miller a également gelé le traitement des visas d’étudiant pendant deux mois, jusqu’à ce que les provinces mettent en place un système permettant de décider qui devrait les obtenir.

Les universités et les collèges font maintenant pression pour qu’Ottawa lève le gel. Dans une interview, Philip Landon, président par intérim d’Universités Canada, a déclaré que les étudiants étrangers talentueux qui n’obtiennent pas de visa iront en Australie ou en Grande-Bretagne.

Mais il serait insensé de lever le gel maintenant, avant que les provinces ne décident qui devrait obtenir le nombre limité de visas. Cela provoquerait une ruée folle de demandes de visa délivrées sans aucune priorité.

Au lieu de cela, les provinces doivent décider qui devrait recevoir un nombre limité : les étudiants universitaires, les étudiants en sciences infirmières ou les étudiants des collèges des centres commerciaux.

Certains, comme l’Ontario, n’y sont pas parvenus, permettant un boom non durable, un abaissement des normes et une exploitation. Et pourtant, lors d’une conférence de presse mercredi, le premier ministre de l’Ontario, Doug Ford, a refusé d’admettre que son gouvernement était coupable de n’avoir pas agi.

« Je ne dirais pas laisser tomber le ballon », a-t-il déclaré. Mais oui, il a laissé tomber la balle. Son gouvernement a tâtonné suffisamment de fois pour remplir une bobine de bêtisier.

La croissance des étudiants étrangers a été massive, mais elle s’est produite sur une décennie environ. Fin 2022, le gouvernement de M. Ford aurait dû constater que le nombre d’étudiants étrangers avait plus que doublé en six ans, même s’il y avait eu une pandémie entre-temps. Ou qu’il y avait 31 établissements d’enseignement désignés éligibles pour accepter des étudiants étrangers à Brampton.

La politique de la province consistant à permettre aux collèges publics de concéder leurs programmes d’études à des collèges privés qui pourraient ensuite attirer des étudiants étrangers pouvant obtenir des visas de travail postuniversitaires et une voie vers l’immigration, a alimenté la croissance.

Il y a eu des avertissements officiels. En 2021, le vérificateur général de l’Ontario a averti dans un rapport que la forte dépendance des collèges publics à l’égard des étudiants étrangers pour leurs revenus les exposait à un risque financier. Le rapport suggérait que le gouvernement provincial élabore une stratégie pour limiter cette dépendance, mais l’année dernière, le suivi du vérificateur général a révélé que peu ou pas de progrès avaient été réalisés depuis.

Pourtant, la balle est tombée. Les avertissements sont restés lettre morte. Le gouvernement fédéral les a finalement écoutés l’automne dernier et M. Miller a commencé à dire aux provinces qu’Ottawa agirait pour contrôler les chiffres si elles ne le faisaient pas. Et ils ne l’ont pas fait.

Il convient de noter que le plafond de 35 pour cent s’applique aux nouveaux étudiants, de sorte que ceux qui sont déjà ici ne seront pas renvoyés chez eux. Les collèges et universités en auront encore. Mais il y a un prix réel : M. Landon a déclaré que cela pourrait s’élever à 1,7 milliard de dollars en frais de scolarité perdus pour les seules universités.

Après avoir ignoré l’avertissement, la facture est arrivée à échéance.

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