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Le président Donald Trump s’exprime lors d’un événement à la Maison Blanche pour signer un nouvel accord commercial nord-américain avec le Canada et le Mexique, à Washington, le 29 janvier 2020.Evan Vucci/La Presse Associée

Todd Hirsch est un ancien économiste bancaire et est actuellement directeur du Centre de transition énergétique. Carlo Dade est directeur du Centre de commerce et d’investissement de la Canada West Foundation et membre du Conseil mexicain des relations étrangères.

Dans moins d’un an, le marché qui achète près des trois quarts des exportations canadiennes se rendra aux urnes. La question de savoir si Donald Trump est destiné à la prison ou à la présidence reste ouverte. Mais pour l’instant, le tribunal des sondages d’opinion publique le place à la Maison Blanche plutôt qu’en prison.

Étant donné à quel point le Canada dépend de l’accès au marché américain et à quel point cet accès a été compromis lorsque M. Trump était au pouvoir, nous devons nous assurer de ne pas être de nouveau pris au dépourvu si l’histoire se répète.

Les deux tiers du PIB du Canada proviennent du commerce extérieur, soit trois fois plus que celui des États-Unis. C’est ainsi que nous gagnons de l’argent pour financer les programmes de logement, les services sociaux et tout le reste. Pour paraphraser le premier ministre du Manitoba, Wab Kinew, l’accès au marché américain est le cheval économique qui tire la charrette sociale du Canada.

Une présidence Trump 2.0 n’est pas le seul danger imminent pour nos moyens de subsistance. Des élections au Mexique, dont le président a été aussi mauvais que M. Trump, approchent également, tout comme une révision obligatoire de l’accord commercial entre les États-Unis, le Mexique et le Canada, 18 mois plus tard. Mais M. Trump est le facteur le plus important, et il est celui qui exacerbe tous les autres.

La ministre des Affaires étrangères, Mélanie Joly, a fait sensation en août lorsqu’elle a déclaré que le Canada envisageait un « plan d’action » pour la suite de la prochaine élection présidentielle américaine. Mme Joly n’a donné aucun détail, mais elle n’a pas tort de suggérer qu’il faut un plan d’action. Il est temps de commencer à se préparer.

Il faut d’abord comprendre que, malgré tout le chaos qui semblait provenir du seul M. Trump, les changements sous-jacents auxquels le Canada est confronté ne sont pas ponctuels et idiosyncrasiques. Ils sont structurels.

Malgré des décennies de discussions sur la diversification, le Canada est et deviendra encore plus dépendant de son voisin du sud. Les gouvernements américain et canadien ont poussé le rapatriement (ou quasi-shore) de l’activité économique en Amérique du Nord dans le cadre d’une lutte à long terme avec la Chine. Les préoccupations sécuritaires l’emportent désormais presque entièrement sur les préoccupations économiques. Le Canada s’est précipité vers la Chine pour se diversifier par rapport aux États-Unis, puis vers l’Inde pour se diversifier par rapport à la Chine. Aujourd’hui, ces deux expériences nous poussent à retourner en Amérique du Nord. La diversification vers d’autres marchés lointains et plus difficiles relève d’une rhétorique ambitieuse et non d’une véritable politique. Nous devons faire de l’Amérique du Nord notre priorité numéro un.

Dans un autre changement, le discours politique américain passe d’irrespectueux à mortel. Lors d’un débat télévisé, un candidat à l’investiture républicaine a appelé à la construction d’un mur à la frontière avec le Canada. Et ses collègues sur scène (et l’ancien président ailleurs) ont appelé à bombarder le Mexique. Le fait que les candidats d’un parti établi disent ces choses abaisse la barre, ce qui facilite l’intégration de ces idées dans le courant dominant et leur transformation en politique. Les précédentes tentatives de M. Trump en matière de droits de douane se sont transformées en une promesse d’instaurer une augmentation générale des droits de douane de 10 % s’il est réélu.

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Il existe des mesures pratiques que le Canada pourrait commencer à prendre dès maintenant pour se préparer et s’adapter à ces changements structurels.

La première consiste à renforcer les organismes réglementaires et administratifs existants, comme le Conseil de coopération en matière de réglementation entre le Canada et les États-Unis. Il fournit une structure administrative pour aligner les réglementations des deux côtés de la frontière, ce qui facilite les échanges commerciaux et donne la préférence aux entreprises qui souhaitent commercer en Amérique du Nord. Les institutions dotées de mandats et de réglementations alignées ne disparaissent pas d’un trait de plume et constituent un rempart pour une éventuelle attaque contre le commerce entre les deux pays.

Deuxièmement, nous devons prêter la plus grande attention à l’accord États-Unis-Mexique-Canada. Vraisemblablement, des travaux préparatoires sont en cours pour sa prochaine révision ; cela pourrait être renforcé par une plus grande attention fédérale et provinciale. Cela signifie également renforcer nos relations avec le Mexique. Lorsqu’il s’agit de relocalisation, l’Amérique a les yeux rivés sur le Mexique, pas sur le Canada. Si nous voulons rester pertinents, nous devons nous exprimer haut et fort autour de la table, et cela signifie faire valoir nos arguments au Mexique.

Ensuite, nous avons besoin de tous les atouts en jeu aux États-Unis. Cela signifie que les groupes de réflexion, les conseils d’affaires et les universités des deux côtés de la frontière doivent être activés, financés et coordonnés pour commencer à inonder le terrain et à jouer en attaque. L’« opinion d’expert » est attaquée ces jours-ci, mais elle reste le seul outil efficace dont nous disposons. S’il est apporté au niveau régional et à la base, et non seulement à partir des capitales et des côtes, ce soutien peut aider les chefs d’entreprise locaux, les gestionnaires économiques et leurs employés à s’opposer aux franges bruyantes qui s’opposent au commerce.

Ici aussi, nous avons besoin que les provinces de l’Ouest intensifient leurs efforts et fassent davantage. Les premiers ministres de l’Ouest sont les seuls au Canada à ne pas rencontrer annuellement leurs homologues américains. Alors que les premiers ministres des provinces de l’Atlantique, du Québec et de l’Ontario se réunissent chaque été, ceux de l’Ouest assistent rarement aux réunions annuelles de la Western Governors’ Association. Si les États-Unis évoluent vers la droite, les amis des Prairies américaines deviennent plus importants.

Nous devons prendre au sérieux la protection de nos intérêts aux États-Unis. Il s’agit d’un défi générationnel nécessitant une réponse générationnelle.

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