Une galerie des Premières Nations qui a prêté une peinture attribuée à Norval Morrisseau à l’Assemblée législative de l’Ontario considère désormais que la peinture d’opinion est « fausse »

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« Salmon Life Giving Spawn », une peinture attribuée à l’artiste autochtone Norval Morrisseau, n’est plus exposée à l’Assemblée législative de l’Ontario après que des problèmes d’authenticité ont été soulevés.Fred Lum/Le Globe and Mail

Une galerie appartenant aux Premières Nations qui a prêté à Queen’s Park une peinture attribuée à l’artiste de renom Norval Morrisseau dit maintenant qu’elle croit que l’œuvre est une contrefaçon.

Le Whetung Ojibwa Centre, situé dans la Première nation de Curve Lake, à environ 30 kilomètres au nord de Peterborough, en Ontario, a déclaré dans un communiqué avoir prêté un tableau connu sous le nom de Saumon qui donne la vie au frai à l’Assemblée législative de l’Ontario il y a plusieurs années et jusqu’à récemment, elle croyait que le tableau était authentique.

Dans sa déclaration partagée par son avocat, Jonathan Sommer, le centre a déclaré que même si d’autres faits liés à ce tableau pourraient émerger, il est « désormais d’avis que Saumon qui donne la vie au frai est un faux.

Le centre s’est dit heureux que la peinture ait été retirée de l’exposition à l’Assemblée législative et que la Police provinciale de l’Ontario ait saisi l’œuvre d’art pour une enquête plus approfondie. Il a également déclaré qu’il soutiendrait les efforts des forces de l’ordre.

Le domaine Morrisseau a déclaré dans un communiqué qu’il souhaitait exprimer sa gratitude au centre et à la famille Whetung, ajoutant que la galerie vend et fait la promotion de produits autochtones depuis des décennies.

Le directeur général du domaine, Cory Dingle, a déclaré que de nombreuses personnes, y compris des personnes qui connaissaient personnellement M. Morrisseau, ont été trompées par cette « fraude artistique à grande échelle » actuellement devant les tribunaux.

M. Sommer a déclaré vendredi que le tableau avait été fourni au Whetung Ojibwa Centre par Jim White.

M. White a été accusé en 2023 par la Police provinciale de l’Ontario dans le cadre de son enquête sur des œuvres d’art frauduleuses attribuées à M. Morriseau. Les allégations contre M. White n’ont pas été prouvées devant les tribunaux.

M. Sommer a déclaré que M. White avait fourni au centre une copie d’une évaluation du tableau émise par Joseph McLeod. Le document d’évaluation indique la date du 24 février 2006.

M. McLeod, un galeriste aujourd’hui décédé, a été reconnu responsable de fraude dans le cadre d’une poursuite impliquant un tableau, Énergie spirituelle de la Terre Mère, attribué à M. Morrisseau et acheté par le musicien des Barenaked Ladies Kevin Hearn. En 2019, M. Hearn a reçu plus de 60 000 $ dans le cadre de la bataille juridique concernant l’œuvre d’art. M. Sommer représentait M. Hearn dans cette affaire.

Séparément, M. Sommer et le chercheur John Zemanovich dirigent une entreprise, Morrisseau Art Consulting Inc., qui enquête et examine les œuvres attribuées à M. Morrisseau. Avant la suppression de Saumon qui donne la vie au frai du législateur, M. Sommer a exprimé des inquiétudes quant à l’authenticité de l’œuvre d’art.

La succession Morrisseau a également déclaré au Globe and Mail qu’elle était très préoccupée par l’authenticité du tableau et a demandé que l’œuvre soit remise à la Police provinciale de l’Ontario pour son enquête sur les contrefaçons de l’œuvre de M. Morrisseau.

Après que le Globe ait fait part de ses inquiétudes quant à l’authenticité du tableau à l’Assemblée législative, il a publié une déclaration disant que Saumon qui donne la vie au frai avait été prêté par le Whetung Ojibwa Centre et le tableau avait été retiré alors qu’on tentait d’obtenir plus d’informations.

Un porte-parole de la Police provinciale de l’Ontario, Gosia Puzio, a déclaré mercredi que la Police provinciale avait saisi le tableau dans le cadre du projet Totton, une enquête conjointe avec le service de police de Thunder Bay examinant des œuvres d’art faussement attribuées à M. Morrisseau, un survivant des pensionnats décédé en 2007.

En mars dernier, après deux ans et demi d’enquête, la Police provinciale de l’Ontario et la police de Thunder Bay ont annoncé huit arrestations, dont celle de M. White, et ont déclaré que plus de 1 000 œuvres d’art avaient été saisies dans le cadre de leur travail.

Le sergent-détective Jason Rybak du service de police de Thunder Bay avait déclaré à l’époque qu’il pourrait y avoir entre 4 500 et 6 000 contrefaçons Morrisseau en circulation et que « cela en ferait la plus grande fraude artistique de l’histoire du monde ».

En décembre, Gary Lamont, un résident de Thunder Bay, a été condamné à cinq ans de prison pour contrefaçon.

Un exposé des faits convenus indique que M. Lamont a vendu des peintures à « diverses personnes et galeries à travers le Canada, où elles ont ensuite été achetées par des membres du public sans méfiance ».

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