Allen et Bills espèrent que l’avantage du terrain les aidera à éviter une autre défaite en séries éliminatoires contre Kansas City

Autant de respect que Josh Allen a pour son ami et partenaire de golf occasionnel hors saison Patrick Mahomes, le quarterback des Buffalo Bills ne peut toujours pas oublier quand son rival de Kansas City a eu le dernier mot à ses dépens.

Les deux étaient coéquipiers lors d’un événement de golf conçu pour la télévision en juin 2022, lorsque Mahomes a été invité à décrire la plus grande peur d’Allen. S’arrêtant un instant, Mahomes dit : « Un tirage au sort », ce qui fit sourire Allen et baissa la tête.

Le quart-arrière de Kansas City, bien sûr, faisait référence à la victoire de KC 42-36 en prolongation lors d’un match de la ronde de division de l’AFC de la saison 2021 que les fans des Bills ont surnommé « 13 secondes ». C’est le temps qu’il a fallu à Mahomes pour parcourir 44 verges au KC pour établir un panier égalisateur à la fin du temps imparti, après quoi Kansas City a remporté le tirage au sort et a terminé le match avec un touché sur la première possession en prolongation.

Dimanche soir, les Bills (12-6) et KC (12-6) s’affronteront en séries éliminatoires pour la troisième fois en quatre ans et encore une fois en ronde de division, et le passé est la dernière chose qui préoccupe Allen.

« Nous n’avons pas besoin d’en parler », a déclaré Allen mercredi. « Je suis sûr que les gens évoqueront ce dont j’ai peur, mais non, j’ai beaucoup de respect pour lui, son jeu et qui il est en dehors du terrain. »

Au moins deux choses ont changé depuis la dernière rencontre éliminatoire Bills-KC.

La défaite des Bills a incité la NFL à modifier ses règles en matière de prolongation en séries éliminatoires pour garantir que les deux équipes en obtiennent la possession.

Après avoir terminé leurs saisons 2020 et 21 au Arrowhead Stadium avec des défaites en séries éliminatoires, c’est au tour des Bills d’accueillir KC dans ce qui sera le premier match éliminatoire sur route de Mahomes. Ce sera également la première fois que Mahomes connaîtra le rugissement des supporters au Highmark Stadium. Son seul autre match à Buffalo s’est déroulé dans un stade vide en raison des restrictions liées au COVID-19 en 2020.

« Même si je sais que ça va être hostile et qu’il y aura des gens qui diront des ordures et tout comme ça, je suis excité parce que c’est l’un des meilleurs environnements du football », a déclaré Mahomes. « Et vous voulez faire cela quand vous serez grand en regardant ces matchs dans les meilleurs environnements et en voyant à quoi ça ressemble. »

Même si les équipes avaient le même bilan en saison régulière, Buffalo a remporté le bris d’égalité – et le droit d’accueillir – avec sa victoire 20-17 à Kansas City le mois dernier. Il s’agissait de la première des six victoires consécutives des Bills, y compris la victoire de lundi contre Pittsburgh.

La neige n’est pas prévue, bien que les températures froides le soient, ce qui ne devrait affecter aucune des deux équipes. Les Bills sont habitués au froid, tandis que les Chiefs ont battu leur visite à Miami le week-end dernier avec une température de jeu de moins 4 F (moins 20 C) et des refroidissements éoliens qui ont fait sentir 20 degrés F plus froid.

Le jeu comporte de nombreuses intrigues secondaires.

Le premier emploi de l’entraîneur des Bills Sean McDermott dans la NFL faisait partie de l’équipe actuelle de l’entraîneur du KC, Andy Reid, à Philadelphie en 1999.

« Intelligent, dur et travaille dur », a déclaré Reid à propos de McDermott.

Et McDermott n’a aucune rancune pour la décision de Reid de le congédier en tant que coordonnateur défensif des Eagles après la saison 2010.

« Je pense que cela a doublé mon éthique de travail », a déclaré McDermott, qui a ensuite passé six ans en tant que coordinateur défensif de la Caroline avant que Buffalo ne l’embauche en 2017. « D’une certaine manière, j’en suis extrêmement reconnaissant. »

Il y a aussi la familiarité entre les rivaux hors division qui ont partagé leurs six dernières rencontres, y compris les séries éliminatoires, depuis 2020.

« Il n’y a pas de secrets », a déclaré le plaqueur défensif du KC Chris Jones.

Le plaqueur défensif des Bills, Ed Oliver, a joué à Arrowhead cinq fois au cours des quatre dernières années.

« C’est comme affronter un adversaire de division », a déclaré Oliver. « Honnêtement, j’adore jouer là-bas. Mais nous les recevons ici.

Quel que soit le contexte, Allen comprend à quel point il sera difficile de battre les champions en titre du Super Bowl.

« Ils sont au sommet de la montagne. Ils savent ce qu’il faut pour y arriver. Nous ne l’avons pas encore fait », a déclaré Allen, dont le seul match de championnat de l’AFC s’est soldé par une défaite 38-24 à Kansas City. « En tant que compétiteur, se retrouver dans une situation comme celle-ci est quelque chose dont vous rêvez. »

CUISINER AVEC DU RIZ

KC, qui a mené la NFL en termes de passes abandonnées cette saison, s’est tourné vers Rashee Rice pour détourner une partie de l’attention de l’ailier rapproché Travis Kelce. Le receveur recrue a répondu contre Miami en établissant des records de franchise avec huit attrapés pour 130 verges. Il s’agissait du sixième plus grand nombre de verges reçues par une recrue dans l’histoire de la NFL. « Je vais là-bas juste pour gagner, tout d’abord », a déclaré Rice, « et tout le reste vient avec. »

ÉPUISÉ D

Une défense des Bills déjà absente du cornerback partant Tre’Davious White et du secondeur partant Matt Milano pourrait être encore plus épuisée après que quatre autres habitués aient été blessés contre les Steelers. Le groupe comprend le nickelback partant Taron Johnson (commotion cérébrale) et le demi de coin partant Christian Benford (genou). « Pas grand-chose. Nous sommes construits pour cela », a déclaré Oliver. « Nous pouvons gérer ça. Ce n’est pas nouveau.

VOIR ROUGE

Après avoir converti plus de 71 pour cent de ses déplacements dans la zone rouge en touchés la saison dernière, KC n’en a réussi que 52 pour cent cette saison, ce qui les place dans la moitié inférieure de la ligue. Les problèmes ont continué contre Miami, lorsque KC est allé 2 pour 6 et s’est contenté de quatre buts sur le terrain de Harrison Butker. « C’est probablement plus compliqué qu’une chose », a déclaré Reid. « Nous en avons tous une petite part. Vous voulez évidemment marquer des touchés. J’adore Butker et il fait un travail phénoménal, mais vous voulez entrer dans la zone des buts.

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