Après avoir amené Ronaldo et Neymar en championnat saoudien, l’attention se tourne désormais vers l’équipe nationale.

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L’entraîneur de l’équipe nationale d’Arabie saoudite, Roberto Mancini, à droite, avec Yasser Al Misehal, président de la Fédération saoudienne de football, lors d’une conférence de presse, à Riyad, en Arabie saoudite, le 28 août 2023.The Associated Press

Roberto Mancini a remporté des titres majeurs avec l’Italie, l’Inter Milan et Manchester City. Il a désormais pour objectif de recommencer avec l’Arabie Saoudite.

La nation riche en pétrole s’est annoncée comme une nouvelle puissance du football après avoir recruté une multitude de grands joueurs mondiaux tels que Cristiano Ronaldo et Neymar dans sa ligue nationale au cours de l’année écoulée. Mais l’accent est mis sur son équipe nationale lors de la Coupe d’Asie, alors qu’elle tente de remporter la compétition pour une quatrième fois, un record.

« Nous sommes ici, nous savons que nous sommes une grande équipe, mais c’est aussi un tournoi très important. Nous savons qu’il y a de nombreuses équipes nationales de haut niveau dans ce tournoi et nous voulons faire de notre mieux », a déclaré Mancini à la veille du match d’ouverture de l’Arabie Saoudite dans le Groupe F contre Oman, mardi.

L’entraîneur italien, nommé en août de l’année dernière, a mené l’Italie au triomphe lors du dernier Championnat d’Europe en 2021 et s’inspire de cette victoire pour ce tournoi.

« L’Arabie saoudite est un pays très important, mais nous savons que si nous voulons remporter le titre, nous devons être très forts. Le football est une chose étrange ; les choses peuvent changer rapidement pendant le tournoi », a-t-il déclaré. « Pour l’Italie lors de l’Euro, nous n’étions que le sixième favori, mais nous l’avons gagné. »

L’Arabie saoudite n’a pas remporté la Coupe d’Asie depuis 1996, mais entre dans le tournoi après avoir produit l’un des plus grands chocs de l’histoire de la Coupe du monde en battant l’Argentine, future championne, au Qatar en 2022.

« La victoire de l’Argentine nous a motivé, elle nous a fait réaliser que nous pouvons battre n’importe quelle équipe », a déclaré Saleh Al Shehri, auteur de cette fameuse victoire 2-1. « Oui, la pression sur nous s’est accrue, mais tout joueur qui porte les couleurs de l’Arabie Saoudite fera de son mieux à chaque fois. »

Une campagne de recrutement spectaculaire a vu de nombreux joueurs vedettes quitter les meilleures équipes européennes pour rejoindre la Ligue saoudienne.

Ronaldo a rejoint Al-Nassr en décembre 2022 après avoir quitté Manchester United et a été suivi par le grand Karim Benzema du Real Madrid, qui a rejoint Al-Ittihad. L’attaquant brésilien Neymar a quitté le Paris Saint-Germain pour Al-Hilal.

Sadio Mané, Riyad Mahrez et N’Golo Kante font partie des autres recrues vedettes recrutées alors que l’Arabie saoudite cherche à établir sa ligue comme l’une des plus prestigieuses au monde, tout en faisant également face à des accusations de lavage sportif.

Mais l’afflux de joueurs de haut niveau a eu un impact sur les options de Mancini.

« Nous avons beaucoup de joueurs qui ne jouent souvent pas dans leur club, mais nous avons eu deux semaines de travail et nous avons bien travaillé », a-t-il déclaré. « Tous les joueurs d’Oman jouent régulièrement, mais nous sommes satisfaits des joueurs que nous avons. Nous les avons amenés parce que nous savons qu’ils sont prêts à se battre pour leur pays, et nous utiliserons également les trois premiers matches pour améliorer leur situation en termes de forme physique.

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