Aryna Sabalenka bat Zheng Qinwen pour remporter deux titres consécutifs de l’Open d’Australie

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La Biélorusse Aryna Sabalenka réagit sur un point avant la balle de match contre la Chinoise Zheng Qinwen lors de leur match final du simple féminin le 14e jour du tournoi de tennis Open d’Australie à Melbourne le 27 janvier 2024.WILLIAM OUEST/Getty Images

Gagner son premier titre du Grand Chelem en Australie il y a un an a donné à Aryna Sabalenka la confiance qu’elle pouvait récidiver. Perdre la finale de l’US Open en septembre dernier lui a donné une motivation supplémentaire.

Sabalenka, numéro 2, a remporté deux titres consécutifs de l’Open d’Australie avec une victoire 6-3, 6-2 contre Zheng Qinwen samedi lors d’une finale féminine à sens unique qui contrastait fortement avec sa victoire en trois sets ici contre Elena. Rybakina l’année dernière.

Sabalenka a donné le ton en brisant le service de Zheng au début de chaque set lors d’une victoire de 76 minutes contre Zheng, 21 ans, qui faisait ses débuts dans une finale du Grand Chelem.

Le voyage et la destination étaient tout aussi importants pour Sabalenka.

En demi-finale, elle a vengé sa défaite finale à l’US Open contre Coco Gauff, classée 4e, avec une victoire en deux sets contre le champion majeur en titre.

Cela faisait suite à des victoires en deux sets contre la gagnante de Roland-Garros 2021, Barbora Krejcikova en quarts de finale et Amanda Anisimova au quatrième tour. Elle n’a pas perdu un set dans tout le tournoi, et un seul – un bris d’égalité contre Gauff – a dépassé les 10 matchs.

« Je suis définitivement une personne et une joueuse différente et j’ai plus d’expérience en jouant les dernières étapes du Grand Chelem », a déclaré Sabalenka, réfléchissant aux 13 derniers mois. « Il y a eu des moments difficiles pour moi en perdant la finale de l’US Open – cette défaite m’a en fait tellement motivé à travailler encore plus dur. »

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Aryna Sabalenka pose avec la Daphne Akhurst Memorial Cup après le match final du simple féminin avec la Chinoise Qinwen Zheng lors de l’Open d’Australie 2024 à Melbourne Park le 27 janvier 2024 à Melbourne, en Australie.Graham Denholm/Getty Images

Et cela, dit-elle, lui a donné plus de confiance dans son jeu et plus de confiance en elle.

« Le premier est toujours spécial parce que j’ai l’impression qu’il est plus émouvant », a-t-elle déclaré. « Pour la deuxième fois, c’est un tel soulagement.

« J’ai été sous un peu de pression ces deux semaines et je suis super heureux d’avoir pu gérer cette pression et concourir à un si haut niveau. »

Seules deux choses ont ralenti la progression de Sabalenka samedi vers son deuxième titre en simple du Grand Chelem.

Dans le troisième jeu du deuxième set, alors que Zheng servait, le match a été interrompu après qu’un activiste ait commencé à crier. Le match s’est poursuivi après que l’homme ait été escorté par la sécurité.

Puis, alors qu’elle servait pour le match, Sabalenka avait trois points de championnat à 40-0 mais en ratait deux avec des coups droits larges ou longs et un autre avec le tir astucieux de Zheng.

Après avoir donné à Zheng une chance de break, elle a fait rebondir le ballon derrière elle avec dégoût, mais elle a retrouvé son sang-froid pour remporter les trois points suivants.

En fin de compte, il lui fallait cinq points de championnat avant de terminer avec un coup droit croisé gagnant. C’était le genre de tir qui avait tenu Zheng sur le pied arrière presque depuis le début.

Sabalenka est la première femme depuis Victoria Azarenka en 2012 et 2013 à remporter deux titres consécutifs de l’Open d’Australie, et la cinquième depuis 2000 à remporter le championnat ici sans perdre un set – un groupe qui comprend Serena Williams.

Une décennie après que Li Na ait remporté le titre de l’Open d’Australie, Zheng a réalisé son meilleur parcours dans neuf tournois majeurs à ce jour. Elle a déclaré pendant le tournoi qu’elle se sentait bien soutenue à Melbourne grâce à l’importante communauté chinoise. Et cela s’est joué lors de la finale, où les drapeaux ont flotté et où elle avait la foule derrière elle.

Mais elle affrontait pour la première fois dans ce tournoi un adversaire classé dans le top 50.

C’était la deuxième fois dans autant de tournois majeurs que leurs chemins se rencontraient au cours de la deuxième semaine. Sabalenka a battu Zheng en quarts de finale de l’US Open l’année dernière alors qu’elle se dirigeait vers la finale.

La poussée de Zheng vers la finale était supérieure de deux tours à son précédent meilleur parcours jusqu’aux quarts de finale à New York en septembre dernier.

Elle a été la première joueuse en quatre décennies à franchir six tours sans affronter quelqu’un classé dans le top 50 – et n’était que la troisième de l’ère Open à atteindre une finale majeure sans affronter une tête de série.

L’avancée face à Sabalenka, classée n°2, s’est avérée énorme.

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