Furue mène le Tournoi des Champions avec 65, le champion en titre Henderson quatre coups derrière

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Brook Henderson prend le départ sur le premier trou lors de la première partie du tournoi de golf Hilton Grand Vacations Tournament of Champions LPGA, le 18 janvier 2024.Kevin Kolczynski/Associated Press

La Japonaise Ayaka Furue n’a vu aucun signe d’un départ rapide jusqu’à ce qu’elle ouvre sa saison 2024 du LPGA Tour jeudi avec une performance brûlante.

Furue a réussi sept birdies dans une ronde de 7 sous 65, lui donnant une avance de deux coups au Tournoi des Champions Hilton Grand Vacations à Lake Nona.

La championne en titre Brooke Henderson, de Smiths Falls, en Ontario, faisait partie d’un groupe à égalité au sixième rang avec un score de moins-3.

Henderson a remporté le tournoi de l’année dernière par quatre coups, remportant ainsi sa 13e victoire sur la LPGA. Après avoir remporté une première victoire il y a un an, Henderson n’a plus gagné en 2023 et espère prendre un départ rapide.

Furue, 23 ans, qui a remporté le Ladies Scottish Open en 2022 pour son premier titre de la LPGA, fait son deuxième départ lors de l’ouverture de la saison de la LPGA pour les vainqueurs de chacune des deux dernières années. Elle s’est détachée du peloton à la fin de sa ronde avec des birdies sur les deux derniers trous du lac Nona, le parcours de Tom Fazio qui a accueilli la première Solheim Cup en 1990.

Huit fois vainqueur de la LPGA japonaise et Joueuse de l’année 2021 sur ce circuit, Furue a été stable tout au long pour entamer sa troisième saison LPGA, terminant sans bogey sur sa carte.

Elle a terminé à deux coups de la Suédoise Maja Stark, qui a terminé deuxième à égalité lors de ce tournoi l’année dernière ; et la Mexicaine Gaby Lopez, ancienne championne du TOC.

Lopez a commencé sur les neuf derniers et a réussi un birdie sur six de ses huit premiers trous. Son mois de décembre n’a pas été consacré à l’entraînement, mais plutôt à une lune de miel de trois semaines qui l’a emmenée à travers le monde, y compris des expériences de safari en Afrique du Sud et au plus près des pyramides d’Égypte.

Elle avait peu d’attentes à part commencer lentement, mais lorsqu’elle a rapproché un fer 7 à son quatrième trou, le 13e par 3, et a converti le putt court, elle était à 4 sous sur quatre trous. Cela, dit-elle, a secoué toutes les « toiles d’araignées ».

La Californienne Danielle Kang, autre ancienne championne de l’épreuve, a débuté avec 68, tout comme Ally Ewing, triple vainqueur sur la LPGA qui vise sa première victoire depuis 2022.

Cet événement présente 35 gagnants de la LPGA sur 72 trous en partie par coups aux côtés d’un peloton de célébrités de 50 concurrents en compétition pour une bourse distincte en utilisant un système de points Stableford modifié.

Le 65 de Furue était le tour le plus bas affiché par un professionnel depuis que le tournoi s’est déplacé à Lake Nona en 2021. Furue a fait une petite silhouette aux côtés de Kyle Rudolph, un ancien ailier rapproché de la NFL de 6 pieds 6 pouces, mais elle était puissante dans son jeu. Elle a pris un bon départ, réussissant des birdies sur deux de ses trois premiers trous et a continué à en verser tout au long de la journée.

« Tout mon jeu aujourd’hui a été vraiment fantastique pour moi », a déclaré Furue. « Je pourrais réussir beaucoup de birdies et me rapprocher du trou, et oui, je pense que c’est à ce moment-là que je pourrais obtenir le résultat aujourd’hui. »

Kang, qui a gagné il y a deux ans lorsque l’événement s’est déplacé au lac Nona, est arrivée à 5 sous sur 15 trous, mais a commis des bogeys sur deux de ses trois derniers. Elle a été soulevée par son duo de célébrités, jouant aux côtés de son bon ami Derek Lowe, l’ancien lanceur de la MLB qui a gagné contre les célébrités lorsque Kang a gagné, et du grand Marcus Allen de la NFL.

Kang a déclaré qu’elle connaissait Allen depuis une grande partie de sa vie et qu’elle l’appelait oncle Marcus.

« Sortir de la porte, jouer assez solidement, me donne un bon élan pour demain », a déclaré Kang. « Jouer une partie de golf compétitive avec lui (Allen), c’était en quelque sorte une opportunité unique. »

Lilia Vu, joueuse de l’année LPGA l’année dernière et double gagnante majeure en 2023, a ouvert la saison avec un huitième de finale, ce qui l’a laissée à égalité au 18e rang.

Annika Sorenstam, 72 fois gagnante de la LPGA qui a pris sa retraite pour fonder une famille en 2008, a pris la tête de la division des célébrités, accumulant 40 points, soit deux points de mieux que le joueur de champ intérieur de la MLB Jeff McNeil. Sorenstam, membre du Temple de la renommée du golf mondial, a le trajet le plus court de tous cette semaine. Elle réside de longue date au lac Nona.

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