Jack Burke Jr., membre du Temple de la renommée et le plus vieux champion vivant des Masters, décède à 100 ans

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Jack Burke Jr. est aidé par Cary Middlecoff alors qu’il enfile la veste verte après avoir remporté le 20e tournoi de golf Masters, au parcours de golf national d’Augusta, à Augusta, en Géorgie, le 8 avril 1956.The Associated Press

Jack Burke Jr. aimait jouer au golf autant qu’il aimait l’enseigner.

Au cours d’une vie de golfeur qui a duré un peu plus d’un siècle, il a réalisé le plus grand retour de l’histoire du Masters, a construit le légendaire Champions Golf Club à Houston et a laissé à tous ceux qu’il a rencontrés une sagesse artisanale sur le golf et la vie.

« Les loisirs sont dangereux. Vous pourriez vous retrouver dans une bouteille de bourbon », a dit un jour Burke à propos de la retraite. « Vous avez été mis sur cette terre pour produire, alors allez-y. »

Burke, qui était le plus vieux champion vivant des Masters, est décédé vendredi matin à Houston. Il avait 100 ans, à peine 10 jours avant son prochain anniversaire.

« Je suis allé le voir vendredi dernier et il a fait ce qu’il faisait de mieux, me donner des cours de golf et des leçons de vie », a déclaré le champion de la PGA Hal Sutton. « Il a vécu une vie productive. C’est avant tout une célébration de sa vie.

Sutton a déclaré que la femme de Burke, Robin, lui avait envoyé un message texte concernant son décès.

Burke était un Marine pendant la Seconde Guerre mondiale. Son intronisation au Temple de la renommée du golf mondial en 2000 reposait autant sur son influence sur le golf que sur les deux tournois majeurs qu’il a remportés en 1956. Et il était réputé pour son esprit vif qui ne l’a jamais quitté.

« Pourquoi le golf nous a-t-il donné 34 règles alors que Dieu ne nous a donné que 10 commandements ? » a-t-il déclaré lors d’un dîner chez lui à Houston en 2020.

Burke a remporté le Masters et le championnat PGA en 1956 alors qu’il était le joueur PGA de l’année. Il était surtout connu pour avoir réalisé le plus grand retour de l’histoire du Masters lorsqu’il a surmonté un déficit de huit tirs au tour final pour battre Ken Venturi.

Dans des conditions si venteuses, seuls deux joueurs ont dépassé le par, Burke a affiché un score de 71 sous 1 pour une victoire d’un coup sur Venturi, qui a tiré 80. Burke s’est souvenu d’un putt clé au 17e trou lorsque le vent était si fort qu’il avait soufflé du sable. du bunker.

« Le vent a attrapé cette chose et a continué à la faire descendre de la colline, jusqu’à ce qu’elle tombe morte au milieu du trou. C’était un miracle, la meilleure pause de ma carrière. Tu ferais mieux de croire que le vent affecte les putts », a-t-il déclaré. « Une balle de golf pèse 1,62 once. Un vent de 20 milles par heure peut-il affecter cette balle lorsqu’elle roule ? À vous de me dire. »

Plus tard cette année-là, Burke bat Ted Kroll, 3 et 2 ans, pour remporter le championnat PGA.

Celles-ci faisaient partie de ses 16 victoires sur le circuit de la PGA, dont quatre consécutives au début de 1952, dont trois par six tirs ou plus. Il faisait partie de cinq équipes consécutives de la Ryder Cup et a remporté sept de ses huit matches. La seule défaite a eu lieu en 1957, lorsque Burke était capitaine de jeu et que la Grande-Bretagne a gagné pour la première fois depuis la Seconde Guerre mondiale.

La dernière victoire de Burke sur le PGA Tour remonte à 1963, mais sa carrière était loin d’être terminée. Il était autant un professeur qu’un joueur, et un Texan de bout en bout. Il s’est associé à un autre champion du Masters, Jimmy Demaret, pour fonder le Champions Golf Club réservé aux golfeurs sérieux.

Burke avait autrefois pour politique que les membres devaient avoir un handicap de 15 ou mieux pour adhérer.

« Je me fiche de combien d’argent quelqu’un possède, de sa race, de son sexe ou de sa religion, rien de tout cela », a-t-il déclaré un jour. « Tout ce que je veux, ce sont des gens qui ont investi beaucoup d’heures dans le jeu. … Cela n’a pas beaucoup de sens de remplir un yacht club de gens qui ne savent pas naviguer sur un bateau.

Les champions ont ensuite accueilli la Ryder Cup, l’US Open, la Ryder Cup, l’US Women’s Open et le Tour Championship. Tiger Woods a gagné aux Champions en 1999 – il a partagé un casier avec Burke à Augusta National.

Né à Fort Worth, il a grandi à Houston tandis que son père, Jack Burke, était le professionnel en chef du River Oaks Country Club. Son père est décédé alors que Burke servait dans les Marines pendant la Seconde Guerre mondiale, où il enseignait les techniques de combat à Miramar, près de San Diego.

« Ils m’ont demandé d’aider à enseigner les arts martiaux parce qu’en tant que golfeur, je connais le timing et l’équilibre – et les deux sont très importants », a déclaré Burke à l’USGA en 2017. « J’ai enseigné le golf toute ma vie parce que mon papa m’a appris à enseigner. Donc enseigner ces autres choses n’était pas un problème.

À la fin de la guerre, Burke est devenu professeur professionnel dans le New Jersey, puis a obtenu un emploi d’assistant auprès de Claude Harmon chez Winged Foot. Cela l’a conduit à un poste de professionnel au Metropolis Country Club à New York.

Malgré tout ce qu’il a accompli dans les cordes, Burke est également connu pour ses compétences pédagogiques. Il pouvait être drôle et dur, toujours faire passer son message, tout cela par amour du jeu.

« Quand un chasseur primitif lançait une lance sur sa proie, vous feriez mieux de croire qu’il a continué et a fini avec son poids sur son pied gauche », a déclaré un jour Burke. « Les pivots inversés dans la jungle pourraient être fatals. Ce tigre à dents de sabre te mangerait. Tout mouvement de lancer nécessite un déplacement du poids vers la gauche. L’homme de l’âge de pierre s’en est rendu compte. Des millions d’années plus tard, ce n’est pas le cas des golfeurs pauvres.

Burke a été perturbé lorsqu’un membre de Champions lui a demandé de jeter un coup d’œil rapide à son swing. Burke a proposé une suggestion et alors qu’il s’éloignait, le membre a dit : « Merci pour le conseil. »

«Je ne donne pas de pourboire», écrit Burke dans son livre. « Ce n’est pas Churchill Downs. Il m’a fallu 60 ans pour acquérir les connaissances nécessaires pour proposer une suggestion à cet homme. Ce n’est pas parce que le conseil comprenait une phrase qu’il ne comportait pas beaucoup de réflexion.

Son livre s’intitulait « It’s Only a Game » et a été publié en 2006, deux ans après avoir été capitaine adjoint à la Ryder Cup en 2004 à Oakland Hills, où l’Europe a enregistré sa plus grande victoire. Burke a cité les smokings coûteux qu’ils portaient lors du gala comme exemple de la façon dont la richesse du golf avait adouci les joueurs. Il a également mentionné à quel point les joueurs semblaient apprécier leur temps à jouer au tennis de table et aux jeux vidéo.

« J’ai fermé les yeux et j’ai imaginé Ben Hogan assis au match de course automobile, son chapeau tourné vers l’arrière, riant et criant à Arnold Palmer, qui attendait son tour », a écrit Burke.

Burke faisait partie du premier Temple de la renommée de la PGA à Pinehurst et faisait partie des champions de la PGA qui n’ont pas été introduits dans le nouveau Temple de la renommée du golf mondial lors de son ouverture en 1998 en Floride. Mais il a été le premier sélectionné dans la catégorie des vétérans en 2000.

Burke faisait partie des huit intronisés ce soir-là et alors qu’il se tenait sur le podium lors d’une cérémonie émouvante typique, il a plaisanté : « Avec toutes ces larmes, je me retrouve peut-être dans l’eau par hasard. »

Sa deuxième épouse, Robin, était capitaine de la Coupe Curtis en 2016 et a aidé Burke à diriger les Champions. Le club a accueilli l’US Women’s Open en décembre 2020. Burke avait 97 ans et était toujours aussi engageante, un scintillement dans ses yeux bleus, irrévérencieux comme toujours.

« L’USGA n’a jamais possédé de terrain de golf », a-t-il déclaré cette semaine-là chez lui. « Mais ils viennent à votre cours et vous expliquent comment le dérouler. »

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