Julius Peppers est à la tête d’une classe du Temple de la renommée du football professionnel axée sur la défensive

Le Temple de la renommée du football professionnel dispose désormais d’une liste présentant toutes les franchises de la NFL.

Julius Peppers est devenu le premier joueur repêché par la Caroline à se rendre au Hall et Andre Johnson est devenu le premier de Houston dans le cadre de la classe 2024 annoncée jeudi soir lors des NFL Honors.

Les Panthers et les Texans ont été les deux dernières franchises dont aucun joueur repêché n’a été élu dans le Hall.

« Chaque fois que vous pouvez être le premier joueur à faire quelque chose, c’est un sentiment incroyable », a déclaré Johnson. «Cela ajoute simplement plus à votre héritage. On se souviendra toujours de vous.

La classe avait une sensation défensive distinctive, Johnson étant le seul joueur offensif à y parvenir. Peppers a été rejoint par un autre passeur d’élite, Dwight Freeney, et le secondeur à tout faire Patrick Willis dans la catégorie de l’ère moderne.

Le retourneur dynamique Devin Hester a également été élu dans le Hall parmi le groupe de 15 finalistes en tant que premier joueur à entrer principalement en tant que retourneur.

« Je suis juste heureux de montrer aux gens que les équipes spéciales comptent », a déclaré Hester. « C’est ma plus grande fierté d’entrer au Temple de la renommée. Désormais, vous ne pouvez plus ignorer les équipes spéciales.

Deux autres joueurs défensifs ont rejoint la catégorie senior, le secondeur Randy Gradishar et le plaqueur défensif Steve McMichael obtenant le soutien nécessaire de 80 pour cent du panel.

« J’aime évidemment la défense », a déclaré Freeney. « Nous comprenons le jeu. Je sais comment le jeu est vendu. Je comprends l’autre côté. Mais je prendrai un joueur défensif toute la journée.

L’ancien receveur de l’AFL Art Powell et l’entraîneur Buddy Parker n’ont pas atteint le seuil et ont raté le coup.

Peppers était l’un des joueurs de ligne les plus dominants de la ligue après avoir été choisi deuxième au classement général par la Caroline en 2002 et a obtenu cet honneur lors de sa première année d’éligibilité.

« C’est un moment surréaliste », a-t-il déclaré. « C’est quand même incroyable. »

Peppers a réussi 12 sacs en tant que recrue et n’a jamais vraiment ralenti au cours d’une carrière de 17 ans qui comprenait des arrêts à Chicago et à Green Bay avant de se terminer avec les Panthers. Il était All-Pro en 2004, 2006 et 2010.

Peppers a terminé sa carrière avec 159½ sacs – le quatrième depuis qu’ils sont devenus officiels en 1982 – et a connu 10 saisons avec des sacs à deux chiffres. Seuls Bruce Smith (13 ans) et Reggie White (12 ans), membres du Temple de la renommée, en avaient plus.

La carrière de Willis a été brève mais marquante.

Choix de première ronde de San Francisco en 2007, Willis est immédiatement devenu une star avec 174 plaqués, quatre sacs, sept coups sûrs du QB et huit plaqués pour perte avant de remporter le prix de recrue défensive de l’année.

Il a été membre de la première équipe All-Pro cinq fois en huit saisons et a aidé San Francisco à atteindre trois matchs consécutifs pour le titre de conférence et un Super Bowl.

Freeney était la star défensive des excellentes équipes des Colts dirigées par le quart-arrière du Temple de la renommée Peyton Manning. Indianapolis n’avait pas remporté de match éliminatoire au cours des quatre premières saisons de Manning avant l’arrivée de Freeney, mais en a remporté neuf au cours de ses neuf premières saisons, dont le Super Bowl 41 et un autre match pour le titre de l’AFC lors de la saison 2009.

Connu surtout pour son mouvement de rotation dévastateur, Freeney a été trois fois membre de la première équipe All-Pro, a mené la NFL avec 16 sacs en 2004 et a terminé sa carrière avec 125½ sacs et 47 échappés forcés.

Hester était l’un des joueurs les plus redoutés du jeu malgré sa petite taille de 5 pieds 11 pouces et 190 livres. Alors qu’il jouait à la fois comme receveur et comme demi de coin, il excellait en tant que retourneur pour Chicago.

Il a marqué six touchés sur retours au cours de chacune de ses deux premières saisons régulières, dont un de 108 verges à la suite d’un panier manqué en tant que recrue en 2006 lorsqu’il a aidé les Bears à participer au Super Bowl.

Il a ensuite pris le coup de pied d’ouverture de ce match contre Indianapolis sur 92 verges pour un touché pour le seul retour de coup de pied d’ouverture de l’histoire du Super Bowl.

« C’était une excellente opportunité pour moi », a déclaré Hester. « Chaque fois que je pouvais mettre la main sur le ballon, c’était une excellente occasion de jouer. Non seulement Tony Dungy, mais je remercie tous les entraîneurs qui m’ont donné des coups de pied.

Hester a été membre de la première équipe All-Pro à trois reprises et a terminé sa carrière avec un record de 14 touchés avec retour de botté de dégagement et cinq autres lors des coups d’envoi.

Johnson est devenu le premier joueur à passer la majeure partie de sa carrière avec les Texans pour entrer au Temple de la renommée.

Choix de première ronde lors de la deuxième saison de Houston en 2003, Johnson a mené la ligue pour les verges sur réception à deux reprises, a été deux fois All-Pro et a connu sept saisons de 1 000 verges bien qu’il ait passé la majeure partie de sa carrière sans quart-arrière d’élite.

Gradishar a joué un rôle clé dans la défense « Orange Crush » de Denver dans les années 1970, participant au Pro Bowl sept fois en 10 saisons, étant sélectionné comme All-Pro en 1977 et 1978 et remportant le titre de joueur défensif de l’année en 1978.

Machine à plaquer en tant que secondeur intérieur, Gradishar a également intercepté 20 passes et récupéré 13 échappés au cours d’une carrière de 10 ans et n’a jamais raté un seul match. Il a été finaliste de l’ère moderne pour le Hall en 2003 et 2008, mais n’a pas été élu.

Alors que les Broncos n’ont pas réussi à tout gagner en 1977, alors qu’ils n’accordaient que 10,6 points par match, McMichael faisait partie d’une défense encore plus dominante qui a remporté le Super Bowl lors de la saison 1985.

McMichael contrôlait l’intérieur de la ligne sur la célèbre « défense 46 » des Bears, considérée par beaucoup comme la meilleure de tous les temps, après avoir mené Chicago à une fiche de 18-1 et n’avoir accordé que 10 points en trois victoires en séries éliminatoires.

McMichael a réussi 95 sacs en carrière comme plaqueur défensif, a été sélectionné comme All-Pro en 1985 et 1987 et a été membre de la deuxième équipe à deux autres reprises.

Les autres finalistes de la catégorie de l’ère moderne qui ne se sont pas qualifiés pour les cinq derniers étaient l’ailier rapproché Antonio Gates ; les receveurs Torry Holt et Reggie Wayne ; les joueurs de ligne offensive Willie Anderson et Jahri Evans ; les arrières défensifs Darren Woodson, Eric Allen et Rodney Harrison ; le porteur de ballon Fred Taylor et l’ailier défensif Jared Allen.

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