La grande canadienne du football Christine Sinclair a exposé les limites et les possibilités de ce sport

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La capitaine de l’équipe nationale féminine de soccer du Canada, Christine Sinclair, arrière gauche, rit pendant l’entraînement avec Janine Beckie, arrière droite, et Ashley Lawrence, droite, à Vancouver, le 4 décembre.DARRYL DYCK/La Presse Canadienne

Les coéquipières de Christine Sinclair ont poussé des ooh et des aah alors qu’elles prenaient le terrain dimanche pour un entraînement en après-midi à BC Place. Plusieurs membres de l’équipe nationale féminine ont pris des photos du tableau d’affichage géant, qui avait un nouveau look : « Place Christine Sinclair », indique-t-on désormais. « Sincy Place », ils l’ont immédiatement rebaptisé. « Merci de nous recevoir, Sinc », a réprimandé l’un d’eux.

La seule joueuse qui semblait indifférente était la native de Burnaby, en Colombie-Britannique, qui venait de donner temporairement son nom à l’un des plus grands stades du Canada. Mme Sinclair, 40 ans, a baissé la tête et a couru sur le terrain, sa queue de cheval marron flottant derrière elle, ses yeux bleus perçants fixés sur le gazon. Après tout, il y avait encore du travail à faire.

Même lorsque la capitaine canadienne aux yeux d’acier crie de victoire après un but énorme, ses grands bras de ballet tendus, son visage ne semble jamais se détendre, ses yeux ne cessent de brûler, sa mâchoire reste serrée. Et même maintenant, à la veille de son dernier match pour le Canada, Mme Sinclair maintenait une routine normale, a-t-elle déclaré, traitant le camp national et la série hors-concours de deux matchs contre l’Australie comme n’importe quel autre.

De toute évidence, le côté compétitif et l’intensité de Mme Sinclair – les qualités mêmes qui ont fait d’elle une si bonne leader – ne cadrent pas avec le brouhaha et la célébration. Mme Sinclair envisageait depuis longtemps de tirer un Ted Williams et de quitter tranquillement le match sans fanfare, comme l’avait fait la star du baseball, mais sa famille et ses amis n’en avaient rien. Elle consentit à contrecœur aux adieux de ce héros, qui atteindra bientôt sa coda déchirante.

L’effusion d’opéra a commencé sous une averse vendredi dans la banlieue de Victoria, où une Mme Sinclair détrempée est entrée dans un stade Starlight à guichets fermés sous une ovation tonitruante. Plus de 41 000 personnes prévoient assister au match amical de mardi contre les Matildas à Vancouver, rien que pour voir Mme Sinclair danser une dernière fois sur le terrain pour le Canada.

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Cet attaquant impitoyable et créatif est considéré par beaucoup comme le plus grand de tous les temps. Elle joue dans l’équipe nationale depuis 23 ans, compte 190 buts – le plus grand nombre de buts dans l’histoire du football international, masculin ou féminin – et le match de mardi sera sa 331e apparition pour le Canada. Elle a également remporté une médaille d’or olympique et deux championnats avec les Portland Thorns de la National Women’s Soccer League.

Elle a fait tout cela sans être soutenue par des superstars de l’équipe nationale, comme l’ont fait Mia Hamm et Abby Wambach – les deux joueuses américaines dont elle a battu les records de buts.

À la maison, elle a exposé les limites et les possibilités du football féminin, le laissant changé à jamais.

Des hauteurs qui semblaient inimaginables pour un petit enfant de Burnaby, a déclaré Mme Sinclair dimanche, lors de sa dernière conférence de presse pour l’équipe nationale. Invitée à parler aux filles espérant la suivre, elle a répondu : « Rêvez. C’est beaucoup de travail, mais mec, c’est le meilleur travail du monde. Rêvez – et foncez.

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Sinclair, à gauche, et Sophie Schmidt, à droite, devraient toutes deux disputer leur dernier match international le 5 décembre.DARRYL DYCK/La Presse Canadienne

Aussi grandiloquente, dynamique et féroce que Mme Sinclair soit sur le terrain, elle est l’antithèse de tout ce qui se passe en dehors. Il y a tellement de chaleur en elle que les gens reviennent parfois en pensant qu’elle a froid. Elle n’est tout simplement pas faite pour la célébrité. Elle ne joue aucun match à la légère – pas de bavardages avec des inconnus, pas de quatre contre quatre à l’entraînement, et encore moins de matchs amicaux contre l’Australie.

« Ce n’est pas que je veuille être indifférente, mais je sais que je peux paraître ainsi », a écrit Mme Sinclair dans ses mémoires : Jouer le long jeu. « En dehors du sport, j’étais un enfant timide. Super timide. Maladroitement timide.

Elle a ajouté : « C’est un travail en cours pour moi de sortir de ma zone de confort. Et même dans ma zone de confort, je suis généralement une personne calme.

Semblable aux stars du hockey canadien Sidney Crosby ou Hayley Wickenheiser, Mme Sinclair a commencé par jouer contre des enfants beaucoup plus âgés et plus grands qu’elle. À quatre ans, elle s’est jointe à l’équipe des moins de sept ans du club local de Burnaby. Elle avait 11 ans lorsqu’elle a fait partie pour la première fois de l’équipe provinciale des moins de 14 ans de la Colombie-Britannique.

Elle avait 15 ans lorsque le nouvel entraîneur de soccer féminin senior du Canada, Even Pellerud, l’a découverte. L’entraîneur d’origine norvégienne s’était essentiellement retrouvé avec une page vierge ; il n’existait pas de véritable programme national sur lequel s’appuyer. «Je la veux», a déclaré M. Pellerud après avoir regardé Mme Sinclair jouer, mesurant sa vitesse, son intelligence et ses compétences, se souvient-elle dans ses mémoires. Après avoir dit à Mme Sinclair qu’elle était trop jeune, M. Pellerud a répondu : « Je la veux toujours. »

Quelques mois plus tard, M. Pellerud a offert à Mme Sinclair, âgée de 16 ans, ses débuts nationaux lors de la Coupe de l’Algarve 2000, où Mme Sinclair – de loin la plus jeune joueuse de l’équipe – a inscrit trois buts en quatre matchs.

Elle s’est elle-même assurée une place dans les livres d’histoire après avoir marqué son 185e but en janvier 2020, surpassant Mme Wambach à la retraite. Mais elle avait conquis le cœur et l’imagination des Canadiens une décennie plus tôt, après que l’équipe ait mené les États-Unis 3-2 à la fin de la demi-finale olympique aux Jeux de Londres. Les trois objectifs étaient ceux de Mme Sinclair. Ensuite, l’arbitre a sifflé une faute controversée, ce qui a finalement conduit les États-Unis à égaliser et l’Américain Alex Morgan a marqué de la tête 4-3 en prolongation.

Pourtant, ce dont ses coéquipières se souviennent le plus, c’est ce que Mme Sinclair a fait ensuite. Elle a dit à ses coéquipières, dont beaucoup sanglotaient encore sur le banc, qu’elle n’avait jamais été aussi fière d’eux. Mais le tournoi n’était pas encore terminé : « Nous avons une (exhaustive) médaille de bronze à gagner. » Et ils ont gagné.

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Sinclair, au centre gauche, et Schmidt, au centre droit, posent avec les maillots qui leur ont été présentés par les Whitecaps de Vancouver avant l’entraînement, à Vancouver, le 4 décembre.DARRYL DYCK/La Presse Canadienne

« Les grands athlètes rendent tous ceux qui les entourent meilleurs », a déclaré Mme Wickenheiser, une grande légende du hockey canadien à la retraite. Mme Sinclair, a-t-elle déclaré, a non seulement tenu ses promesses dans les moments les plus tendus et les plus révélateurs, mais elle l’a fait à la fois sur et en dehors du terrain : « Elle a élevé le football féminin canadien et, en cours de route, a exigé un meilleur traitement et une meilleure responsabilité pour le football féminin au Canada. .»

En effet, Mme Sinclair, qui a une feuille d’érable tatouée sur le dos, n’a jamais manqué de dénoncer la fédération nationale de soccer pour un traitement inégal, des propos qui pourraient éventuellement lui coûter l’opportunité d’entraîner pour Les Rouges. Elle a profité de sa dernière conférence de presse pour dénoncer le manque de soutien aux équipes de jeunes et nationales ainsi que l’absence d’une ligue professionnelle féminine.

« Pendant longtemps au Canada, les joueuses ont accédé à l’équipe nationale par hasard plutôt que par dessein », a déclaré Mme Sinclair, soulignant qu’à la dernière Coupe du monde féminine, le Canada et Haïti étaient les seuls pays sans ligue de développement professionnel. « Être comparé à Haïti, ça fait peur. » Elle a ajouté : Si les choses ne changent pas, les équipes continueront de rattraper et de surpasser le Canada.

Pour Mme Sinclair, il reste encore du football à jouer. Elle prévoit de disputer une saison supplémentaire à Portland avec les Thorns. Et son avenir après cela sera dans le football, dit-elle, probablement dans un rôle d’entraîneur. « Ce match est ma vie depuis que j’ai quatre ans », a-t-elle déclaré dimanche. « Je n’arrête pas d’un seul coup. »

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