La Ligue professionnelle de hockey féminin prête à lâcher la rondelle

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Kendall Coyne Schofield des États-Unis patine avec la rondelle contre le Canada pendant la première période d’un match de hockey de la série Rivalry, le 17 novembre 2022, à Kamloops, en Colombie-Britannique.Jesse Johnston/Associated Press

Ce n’est plus une idée farfelue, la Ligue professionnelle de hockey féminin se rapproche de la réalité et Sarah Nurse ne peut s’empêcher de se pincer.

Lundi, l’attaquante de 28 ans de l’équipe nationale canadienne sera sur la glace à Toronto lorsque son équipe, qui n’a pas encore été surnommée, affrontera New York pour ouvrir la nouvelle année et la saison inaugurale de 72 matchs de la PWHL.

«Cela signifie tellement pour moi. C’est quelque chose dont j’avais rêvé et imaginé il y a toutes ces années, mais je ne savais pas que cela se réaliserait réellement », a déclaré Nurse. « C’est difficile quand on pense à tous les endroits où nous sommes allés au cours des quatre dernières années. Et pouvoir arriver ici, avec mon équipe de Toronto, a fait exploser mes attentes.

Ce n’était pas facile. Il a fallu du temps et de la patience pour arriver à ce moment-là, après que les ligues de démarrage passées ont basculé d’une crise à l’autre avant de finalement se retirer parce qu’elles manquaient d’argent, de vision et de soutien fondamental.

Enfin, les meilleurs joueurs du monde disposent d’un seul endroit pour montrer leurs talents en dehors du cycle olympique de quatre ans et profiter de ce que signifie faire entendre leur voix.

« Vu et entendu », a déclaré la directrice générale du Minnesota et ancienne capitaine de l’équipe nationale américaine, Natalie Darwitz.

« Très souvent, nous pourrions simplement nous asseoir à la table, n’est-ce pas ? Et puis, pouvons-nous prendre la parole à table ? dit-elle. « Et maintenant, vous vous sentez bien à la table, et comment faire grandir cette table, c’est en quelque sorte le chemin que nous suivons. »

Cette génération de joueuses n’oublie pas de reconnaître celles qui les ont précédées, comme Darwitz et Jayna Hefford, cadre de la PWHL, sans parler de l’aide de l’une des plus influentes briseuses de genre du sport féminin, l’ancienne star du tennis Billie Jean King, membre du conseil d’administration de la PWHL.

«Cela prend beaucoup de temps et nous nous appuyons sur les épaules des joueuses des générations passées», a déclaré Brianne Jenner, d’Ottawa. « Mais je pense que notre génération a réussi à équilibrer sa gratitude pour chaque opportunité, mais aussi à ne pas se contenter des miettes, c’est l’attitude qui nous a amenés ici. »

En fin de compte, la PWHL n’aurait pas été possible sans l’influence et les relations de King, ainsi que les poches profondes du propriétaire des Dodgers de Los Angeles, Mark Walter, et de son épouse, Kimbra.

Les Walters, qui restent strictement dans les coulisses, se sont engagés à dépenser des dizaines de millions de dollars pour financer une ligue centralisée qui a une convention collective avec ses joueurs en place jusqu’en 2031. Et il y a le gros du travail qui a déjà été fait en six courts mois au cours desquels six marchés ont été établis (Boston, New York/Connecticut, St. Paul, Minnesota, Toronto, Montréal et Ottawa), plus de 150 employés embauchés, des vestiaires dédiés et des installations de formation construits ou rénovés, et des dizaines de milliers de billets vendus.

Les 12 matchs à domicile de Toronto se déroulent essentiellement à guichets fermés, et Montréal était proche. La cuvette inférieure du St. Paul’s Xcel Energy Center devrait être remplie pour le match d’ouverture du Minnesota, et Ottawa a vendu environ 8 000 billets pour son match d’ouverture.

Ce n’est qu’un début, a déclaré Stan Kasten, membre du conseil d’administration de la PWHL. Il a joué un rôle influent en faisant décoller la ligue en si peu de temps plutôt que de la reporter à l’année prochaine, même si cela signifiait se passer de logos, de surnoms et avec un accord de diffusion conclu à la hâte et finalement annoncé vendredi.

« Nous avons beaucoup de temps pour les amener là où ils doivent être », a déclaré Kasten. «Je suis conscient que nous allons faire des erreurs. Mais chaque erreur que vous voyez, demandez-vous si nous en sommes toujours à cette erreur dans un an.

Pour toutes les itérations des ligues de hockey féminin passées, qu’il s’agisse de la Ligue nationale de hockey féminin basée au Canada qui a été lancée en 1999 et qui est finalement devenue la Ligue canadienne de hockey féminin qui a fermé ses portes en 2019, ou de la NWHL basée aux États-Unis qui a été lancée en 2015 et est finalement devenue la Premier Hockey Federation avant d’être rachetée par Walter en juin, la PWHL est considérée comme ayant les meilleures chances de réussir.

L’attaquant de Boston Shiann Darkangelo a vécu presque chaque étape. Ses arrêts comprenaient la CWHL Toronto et Kunlun, en Chine, et trois équipes NHWL/PHF se terminant par Toronto, où Darkangelo est devenu le dernier capitaine de la PHF à soulever la Coupe Isobel après que les Six aient remporté le titre en mars.

« Absolument, ça en valait vraiment la peine. Je peux faire ce que j’aime et je suis payé pour le faire », a déclaré Darkangelo, 30 ans.

Quelques heures après avoir entraîné le Canada vers une médaille d’or aux Jeux d’hiver de 2022, Troy Ryan a exhorté les gens d’affaires et les sponsors à s’unir pour lancer une ligue de hockey féminin professionnel parce qu’il croyait que c’était viable.

C’est maintenant une réalité pour Ryan, qui entraîne la PWHL Toronto.

« C’est incroyable et, pour être honnête, c’est un peu surréaliste parce que c’est arrivé si vite », a déclaré Ryan. «Beaucoup de gens ont fait un petit acte de foi pour se joindre à cette aventure.»

Ce qui a impressionné Darwitz du Minnesota, c’est de voir et d’interagir avec autant de femmes occupant des postes de pouvoir alors qu’elle participait au camp d’évaluation de la PWHL à Utica, New York, début décembre. La PWHL compte quatre femmes directrices générales, trois entraîneures-chefs féminines et, sur les 34 membres du conseil d’administration et employés répertoriés sur le site Web de la ligue, 20 sont des femmes.

«C’est émouvant. Cela aurait dû être fait depuis longtemps », a-t-elle déclaré. « Nous avons l’habitude d’entrer dans une pièce et nous sommes généralement un ou deux. »

Darwitz a pris la parole la même semaine où l’Université du Delaware a annoncé le lancement d’un programme de hockey féminin – une autre indication de la croissance de ce sport.

« C’est incroyable », a-t-elle déclaré, avant d’ajouter : « nous n’avons toujours pas le Michigan », soulignant que l’école Big Ten n’a pas de programme.

« Nous n’en sommes pas là », a déclaré Darwitz. « Mais j’espère qu’un jour, nous y serons. »

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