Les malheurs d’Edmonton en début de saison étant loin derrière, Connor McDavid est de retour au sommet

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Connor McDavid réagit après avoir marqué un but en désavantage numérique contre les Golden Knights de Vegas en première période, le 6 février à Las Vegas.Ethan Miller/Getty Images

Cela a été toute une course pour Connor McDavid et, avec lui, les Oilers.

Il y a une semaine, le centre superstar a remporté le concours d’habiletés des étoiles de la LNH et a empoché 1 million de dollars américains. Même pour lui, cela représente une belle somme pour deux heures de travail.

Mardi, Edmonton a perdu pour la première fois en deux mois, manquant ainsi l’occasion d’égaler le record de la ligue de 17 victoires consécutives.

McDavid a naturellement marqué le seul but de son équipe lors de la défaite 3-1 contre les Golden Knights à Las Vegas.

« Lorsque vous gagnez 16 matchs de suite, beaucoup de choses se passent bien et vous obtenez des rebonds », a déclaré McDavid. « Pour la plupart, je pensais que nous les avions mérités.

« Cela fait un moment que nous n’avons pas perdu et parfois on oublie à quel point on déteste perdre. C’est un bon rappel. C’est décevant, mais nous passons à autre chose.

Ho-hum.

À un moment donné, les Oilers avaient une fiche de 3-10-1 et étaient derrière tout le monde au classement sauf les Sharks de San Jose. Depuis, ils ont présenté une fiche de 26-6 et occupent le troisième rang de la division Pacifique avec un match vendredi à Anaheim, en Californie.

Après un départ lent lié à une blessure non divulguée, le capitaine d’Edmonton a changé la donne. Il est au milieu d’une séquence de 11 matchs consécutifs au cours desquels il a marqué huit buts et accumulé 22 points. Ces chiffres sembleraient criards pour presque tout le monde, mais pas tellement pour lui après une saison historique de 153 points en 2022-23.

C’est la troisième année consécutive au cours de laquelle les Oilers étaient sous le choc et sur le point de ne plus prétendre aux séries éliminatoires pour ensuite rebondir. La différence cette saison, c’est que de nombreux experts prédisaient qu’ils atteindraient au moins la finale de la Coupe Stanley s’ils ne remportaient pas leur première depuis 1990.

« Comme on pouvait s’y attendre, c’était très difficile et frustrant », a déclaré McDavid par téléphone la semaine dernière. « Nous nous attendions à être une très bonne équipe. J’espérais juste que le trou que nous avions creusé ne serait pas trop profond.

« Notre groupe a toujours été un peu bizarre. Nous atteignons le fond et devons ensuite courir pour revenir dans le tableau.

Il y a un an, Edmonton a bien commencé, puis a connu une période difficile où il est passé à 14-18 avant de se redresser.

« La séquence que nous avons connue en deuxième demie était similaire à ce qui se passe actuellement », a déclaré McDavid. « L’année dernière, nous étions une équipe à la limite des séries éliminatoires, puis nous avons décollé. »

McDavid compte 21 buts et 68 points en 44 matchs. C’est un peu en deçà de son rythme de l’an dernier et il lui faudrait un énorme effort pour remporter son sixième trophée Art Ross en tant que leader de la LNH. Il est 18 derrière Nikita Kucherov de Tampa Bay. (Entrez les fans des Leafs ici pour huer.)

Les Oilers ont plus d’équilibre maintenant que dans de nombreuses lunes. Zach Hyman mène l’équipe avec 30 buts, Stuart Skinner semble avoir trouvé un autre niveau dans le filet et le défenseur montant Evan Bouchard marque à un rythme proche d’un point par match.

Edmonton est sorti de sa mauvaise passe et McDavid profite de la belle vie. Lui et sa fiancée Lauren Kyle sont occupés à planifier un mariage d’été – d’accord, peut-être que Lauren est plus occupée que lui – et il vient de signer un accord pluriannuel pour devenir ambassadeur de Bodyarmor. La boisson pour sportifs à base d’eau de coco vient d’être disponible au Canada pour la première fois au début du mois.

«C’est un choix naturel», a déclaré McDavid. «J’adore le produit et je suis très conscient de ce que je mets dans mon corps. Il n’y a jamais eu une époque où ma santé a été autant au premier plan.

Avec la seconde moitié de la saison à venir, McDavid et les Oilers sont là où ils veulent être.

« Au début de la saison, beaucoup de choses se sont mal passées », a-t-il déclaré. « Il y avait un sentiment d’anxiété dans la salle, mais il y avait toujours une conviction sous-jacente qui n’était pas ébranlée.

« Il nous fallait un peu de temps pour nous y remettre et nous l’avons fait. »

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