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Sophie Jacques, au centre, de la NCAA, pose avec le directeur exécutif de l’Association des joueurs professionnels de hockey féminin, Brian Burke, à gauche, et la directrice générale de Boston, Danielle Marmer, à droite.Spencer Colby/Associated Press

Lorsque certaines des plus grandes stars du hockey féminin ont demandé à Brian Burke de diriger le syndicat des joueurs de leur nouvelle ligue professionnelle, le vétéran dirigeant de la LNH s’est mis à pleurer.

Ils lui ont fait l’offre d’emploi lors d’un appel Zoom à la fin de l’été, et cela a surpris M. Burke, qui n’avait été interviewé qu’une seule fois pour le rôle.

Il portait un costume pour l’appel vidéo, sa cravate pendait autour du cou, dénouée comme d’habitude. Un comité consultatif composé de cinq joueurs – comprenant des femmes qu’il connaît depuis de nombreuses années, parmi lesquelles les olympiennes Sarah Nurse du Canada et Kendall Coyne Schofield des États-Unis – est allé droit au but. Les femmes avaient parlé à quelques candidats et avaient décidé après leur premier entretien avec M. Burke qu’elles voulaient qu’il soit le directeur exécutif de leur association de joueurs. La très attendue Ligue de hockey féminin professionnel, composée de six équipes, sera lancée en janvier.

« J’étais impressionné », a-t-il déclaré lors d’une entrevue la semaine dernière dans le petit bureau qu’il a réservé pour l’association des joueurs à l’intérieur de l’ancien Maple Leaf Gardens, maintenant Mattamy Athletic Centre, sur le campus de l’Université métropolitaine de Toronto.

« Je crois au jeu, à la cause et aux gens qui y jouent. J’ai travaillé dans la LNH pendant 35 ans. Je n’aurais jamais pensé avoir la chance de travailler avec les femmes, alors quand j’en ai eu l’occasion, je me suis dit : « Je la saisis ». »

Les femmes n’ont pas choisi M. Burke de nulle part. Pour beaucoup, il est connu comme le cadre bourru, aux cheveux blancs et au franc-parler qui a déclaré en 2008, lorsqu’il a été présenté comme directeur général des Maple Leafs, que «nous avons besoin, en tant qu’équipe, de niveaux appropriés de pugnacité, de testostérone, de truculence et de belligérance».

Plus discrètement, cependant, M. Burke soutient le hockey féminin dans les coulisses depuis plus d’une décennie – d’abord en tant que partisan passionné, puis membre du conseil d’administration d’une ancienne ligue, faisant la promotion du jeu et aidant à établir des liens.

«Il nous a soutenus alors que personne d’autre ne nous soutenait, et il était détenteur d’un abonnement de saison alors que personne d’autre ne l’était», a déclaré Mme Coyne Schofield. « Chacun de nous, membres de notre conseil d’administration, a raconté comment Burke a influencé ou aidé le hockey féminin. »

M. Burke, diplômé de la Harvard Law School, défendra les intérêts des joueurs. Il veillera à ce qu’ils soient traités équitablement par la PWHL, conformément à la convention collective que les joueurs et leurs avocats bénévoles ont négociée avant son embauche. Comme l’a dit Mme Coyne Schofield, ils se sont tournés vers lui parce que c’est nouveau pour les joueurs et « nous ne savons pas ce que nous ne savons pas ».

Il a porté de nombreuses casquettes dans le hockey, notamment celle de joueur, d’agent, de dirigeant de ligue, de dépisteur, d’analyste des médias, de directeur général de la LNH et des Jeux olympiques, ainsi que de défenseur des droits et de l’inclusion LGBTQ+. Il a travaillé pour six clubs de la LNH pendant trois décennies, plus récemment à titre de président des opérations hockey des Penguins de Pittsburgh, qui l’ont congédié en avril et qui sont en train de payer son contrat.

« Quand j’ai été viré à Pittsburgh, je me suis dit : « Est-ce que ça va être ça ? » Je suis à un âge maintenant où on ne sait pas quelle est la prochaine étape », a déclaré M. Burke, 68 ans.

Il a déclaré que plusieurs collègues avaient remis en question sa décision d’accepter le poste dans le hockey féminin avant d’attendre de voir quels autres emplois pourraient s’ouvrir au sein des équipes de la LNH.

« Certaines personnes que je connais dans le hockey m’ont dit : « Pourquoi n’avez-vous pas simplement attendu ? » Et j’ai dit : ‘Attends ? Mais c’est le travail que j’ai toujours voulu », a déclaré M. Burke. « Je ne disais pas non à ce travail. J’aurais été un imbécile.

Il dit que de nombreuses personnes ont également compris sa décision et l’ont appelé pour le féliciter – comme George McPhee, président des opérations hockey des Golden Knights de Vegas, qui a déclaré : « Ce rôle est parfait pour vous et vous allez l’adorer. .»

M. Burke a accepté d’être directeur exécutif pour un contrat de deux ans. Il espère ensuite qu’une femme acceptera le poste.

Les six équipes – Toronto, Ottawa, Montréal, New York, Boston et Minnesota – ont débuté leurs camps d’entraînement la semaine dernière. Pour l’instant, Burke est le seul membre du syndicat. Il fait des choses grandes et petites, comme déplacer des objets dans le bureau de l’AJPWHL sur un chariot roulant ou se renseigner sur une marque pour les fenêtres. Il a commencé à travailler sur des réglementations pour les agents afin de garantir que les joueurs soient représentés équitablement. Les six équipes choisiront leurs représentants syndicaux lorsque les matchs débuteront en janvier. À terme, il y aura des enjeux à discuter et des partenaires corporatifs à rencontrer.

« Burkie dit : « Je travaille pour vous les gars. Que voulez-vous, les gars ? Qu’envisagez-vous, et j’aiderai au mieux de mes capacités à le mettre en œuvre », a déclaré Mme Nurse. « Le jeu des femmes est différent de celui des hommes, et notre (accord de travail) comporte des choses différentes, comme les prestations de maternité, la garde d’enfants en famille et la pension alimentaire du conjoint. Il semble captivé par ce nouveau monde et vraiment dévoué. Et ses relations sont inégalées. J’ai l’impression qu’il pourrait décrocher le téléphone et appeler n’importe qui.

Les relations de M. Burke dans le sport seront utiles, d’autant plus que les femmes participeront à certains événements spéciaux de la LNH, comme le week-end des étoiles ou la Classique Héritage.

M. Burke dit qu’il est un partisan du hockey féminin depuis qu’il a assisté à ses débuts en tant que sport olympique à Nagano en 1998. Plus tard, alors qu’il travaillait pour les Flames de Calgary de la LNH, il était détenteur d’un abonnement de saison pour l’Inferno de Calgary de l’équipe canadienne féminine. Ligue de hockey, qui a fermé ses portes en 2019 en raison d’un manque de revenus.

Il a également été membre du conseil d’administration de la LCHF et, même après la fermeture de la ligue, il a continué à soutenir l’événement phare de l’Association des joueuses de hockey professionnelles – le Dream Gap Tour – dans les grandes patinoires d’Amérique du Nord.

«Je me souviens que lorsque nous sommes allés à Pittsburgh, lorsqu’il travaillait avec les Penguins, il était présent à chaque match que nous y jouions», se souvient Mme Coyne Schofield à propos du Dream Gap Tour. « Il n’avait pas besoin d’être là. Il devait se rendre au match des Penguins plus tard dans la soirée, mais il restait assis là, prenant des notes sur nos matchs et apprenant à connaître tous les joueurs.

Liz Knox, une gardienne de but à la retraite de la CWHL qui fait partie du comité exécutif de la PWHL, a admiré le plaidoyer de M. Burke en faveur de la communauté LGBTQ+ dès la première fois qu’elle l’a vu assister au défilé de la fierté de Toronto.

« À l’époque, c’était une chose très audacieuse à faire pour un homme blanc plus âgé dans la LNH », a déclaré Mme Knox. « Je pensais que c’était quelqu’un qui marche le pas. »

C’est un homme de parole, dit-elle. Mme Knox, qui est également pompière à Oakville, a déclaré que M. Burke a récemment pris le temps de s’arrêter à son poste et de rencontrer ses collègues premiers intervenants, dont beaucoup sont de grands amateurs de sport.

M. Burke fait depuis longtemps pression sur les gens qui se disent partisans du hockey féminin, mais qui n’y dépensent pas d’argent et ne le suivent pas régulièrement.

« Il n’a jamais hésité à demander des comptes à son entourage, du genre : « Vous dites que vous soutenez le hockey féminin, mais à combien de matchs avez-vous assisté ? « , a déclaré Mme Knox. « Il était vraiment la seule personnalité marquante, surtout du côté de la LNH, à dire : « C’est formidable de s’accrocher à cela tous les quatre ans pendant les Jeux olympiques, mais avez-vous déjà assisté à un match de la LCHF ? Pourquoi ne pas emmener votre famille ou vos amis ? »

Mme Nurse dit que M. Burke n’était pas le seul à pleurer lors de cet appel Zoom lorsqu’ils lui ont proposé le poste. « Je pense que c’était un moment spécial pour nous tous », a-t-elle déclaré.

Il a été témoin de tout ce que les femmes ont vécu pour en arriver là. Deux groupes tiraient dans des directions différentes au cours des dernières années : le Dream Gap Tour de la PWHPA et une ligue appelée Premier Hockey Federation. Ces deux établissements ont cessé leurs activités cet été. Désormais, la PWHL abrite tous les meilleurs joueurs, les six équipes étant détenues de manière centralisée par une ligue dirigée par des personnalités clés du sport professionnel. Il est soutenu financièrement par les dirigeants philanthropiques Mark et Kimbra Walter et dirigé par un conseil d’administration composé de l’icône du tennis Billie Jean King, de la directrice sportive Ilana Kloss, ainsi que de Stan Kasten et Royce Cohen des Dodgers de Los Angeles.

« Non. 1, l’effort unifié. Le numéro 2 est une propriété solide avec des poches profondes. Et troisièmement, il y a le personnel et le financement », a déclaré M. Burke. « C’est la meilleure chance que les femmes aient jamais eue de réussir. Et nous le serons.

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