Raheem Morris embauché comme entraîneur-chef par les Falcons d’Atlanta, qui cède Bill Belichick

Il y a trois ans, les Falcons d’Atlanta ont laissé passer l’occasion de faire de Raheem Morris leur entraîneur-chef.

Ils ne l’ont pas laissé s’échapper cette fois-ci, même après une recherche exhaustive incluant Bill Belichick, six fois vainqueur du Super Bowl.

Les Falcons ont embauché jeudi le coordinateur défensif des Rams de Los Angeles, ramenant un nom familier qui a servi d’entraîneur par intérim d’Atlanta pour les 11 derniers matchs de la saison 2020 après le licenciement de Dan Quinn.

Morris, 47 ans, a été embauché par les Falcons après que 14 candidats ont été interviewés, Belichick étant le plus remarquable d’entre eux. Plus tôt jeudi, l’équipe a mené une deuxième entrevue avec le coordinateur offensif des Houston Texans, Bobby Slowik.

En fin de compte, les Falcons ont décidé de faire appel à un entraîneur expérimenté qui a été dans la ligue toutes les saisons sauf une depuis 2002, y compris un mandat de trois ans en tant qu’entraîneur-chef des Buccaneers de Tampa Bay. Il a auparavant travaillé à Atlanta de 2015 à 2020.

Morris devient le premier entraîneur noir non intérimaire de l’histoire des Falcons et rejoint le directeur général Terry Fontenot, qui est également noir, pour diriger une franchise qui n’a pas connu de saison gagnante depuis 2017.

L’embauche garantit qu’il y aura au moins neuf entraîneurs-chefs issus de minorités pour démarrer la saison 2024, un record jamais vu.

« C’est un jour historique pour les Falcons d’Atlanta », a déclaré le propriétaire Arthur Blank dans un communiqué. « Raheem est issu d’un groupe d’excellents candidats et est le leader idéal pour mener notre équipe vers l’avenir. »

Blank a également révélé un changement dans la structure de direction des Falcons pour s’impliquer davantage dans les opérations quotidiennes du football. Fontenot et Morris relèveront chacun directement du propriétaire de 81 ans au lieu du PDG Rich McKay, comme ce fut le cas pour Fontenot et l’ancien entraîneur Arthur Smith.

McKay, un ancien directeur général des Falcons, se limitera désormais à représenter l’équipe dans les affaires de la ligue.

Après avoir été écarté du poste des Falcons après la saison 2020 en faveur de Smith, Morris a rejoint les Rams. Il a passé trois saisons en tant que coordinateur défensif de cette équipe, un mandat qui comprenait un championnat du Super Bowl sa première année.

Smith a été congédié par les Falcons peu de temps après leur dernier match de saison régulière. Il a obtenu une fiche de 7-10 à chacune de ses trois saisons.

Morris n’avait que 33 ans lorsqu’il a obtenu son premier poste d’entraîneur-chef avec les Buccaneers en 2009. Il a duré trois saisons, terminant avec une saison gagnante, aucune apparition en séries éliminatoires et une fiche de 17-31.

Lors de son précédent séjour à Atlanta, Morris a travaillé des deux côtés de la ligne en tant que coordinateur des jeux de passes, entraîneur des receveurs et entraîneur secondaire sous la direction de Quinn. Il a été promu coordinateur défensif avant la saison 2020 et est devenu entraîneur par intérim après qu’un départ 0-5 ait conduit au licenciement de Quinn.

Morris a guidé les Falcons vers une fiche de 4-7 pour le reste de la saison, laissant son record en carrière à 21-38. Il a été le premier des sept candidats à passer un entretien pour le poste à temps plein qui a finalement été attribué à Smith, qui était coordonnateur offensif des Titans du Tennessee.

Cette fois, les Falcons ont choisi Morris.

« Nous avons mené l’une des recherches les plus approfondies et les plus complètes et avons vu de nombreux candidats incroyables tout au long de ce processus », a déclaré Fontenot. « Raheem est la personne idéale pour notre équipe, notre culture et notre vision commune du succès à Atlanta. J’ai hâte de commencer à travailler avec lui et d’avoir son énergie dans notre bâtiment.

Morris hérite d’une équipe qui a subi une transformation majeure depuis son dernier entraînement à Atlanta, même si elle n’a toujours pas produit de record de victoires. Ils ont utilisé leurs trois derniers choix de première ronde sur les joueurs offensifs Kyle Pitts, Drake London et Bijan Robinson, tout en dépensant gros en agence libre pour renforcer la défense.

Mais le problème majeur auquel est confronté le nouvel entraîneur est le même que celui qui tourmentait son prédécesseur : qui joue le quart-arrière ?

Smith a fait des allers-retours entre Desmond Ridder et Taylor Heinicke, qui ont combiné 17 passes de touché et 16 interceptions, ce qui rend impératif que les Falcons améliorent la position la plus importante sur le terrain, que ce soit par le biais du repêchage, d’un échange ou d’une agence libre.

Morris n’est que le deuxième entraîneur de l’histoire d’Atlanta à obtenir deux mandats en tant qu’entraîneur-chef de l’équipe. Marion Campbell a occupé le poste de 1974 à 1976 et est revenue au poste de 1987 à 1989, sans réussir à produire une saison gagnante dans aucun des deux mandats.

L’embauche de Morris a été une surprise, compte tenu de l’intérêt évident de l’équipe pour un entraîneur de la stature de Belichick et de ses entretiens avec plusieurs jeunes assistants, dont Slowik, considérés comme des étoiles montantes.

Il sera particulièrement intéressant de voir comment le nouvel entraîneur est perçu par une base de fans devenue de plus en plus apathique au milieu de six saisons consécutives perdantes et de l’échec des Falcons à produire un titre au Super Bowl au cours de leurs 58 ans d’histoire.

Beaucoup pensaient que Blank choisirait un grand nom, étant donné les milliers de sièges vides qui sont devenus la norme au stade Mercedes-Benz.

Le directeur général des Rams, Les Snead, a fait l’éloge de l’impact de Morris sur une équipe qui est revenue aux séries éliminatoires cette saison après avoir raté les séries éliminatoires en 2022. Le directeur général a souligné son expérience d’entraîneur à la fois offensif et défensif.

« Il n’y a pas beaucoup d’entraîneurs sur la planète qui ont visité ces deux salles », a déclaré Snead. « Il va donner à n’importe quelle organisation un avantage en termes de degré de collaboration. Ce sera un avantage avec lequel la plupart des équipes ne pourront pas rivaliser.

Blank a déclaré que le mandat de Morris à Los Angeles avait aidé à convaincre les Falcons qu’il était la bonne personne pour le poste cette fois-ci.

« Son séjour à Los Angeles lui a donné une meilleure perspective sur tout, depuis le personnel, les opérations de l’équipe, la planification du match, le travail avec une équipe offensive exceptionnelle et bien d’autres choses qui l’ont aidé à devenir un entraîneur encore plus préparé dans tous les aspects du jeu. »Dit Blank.

Sous Morris la saison dernière, la défense des Rams s’est classée 20e pour les verges allouées (337,9 par match), 13e pour les verges par la passe (231,1), 12e pour les verges au sol (106,8) et 18e pour la défense marquante (22,3 points par match).

Morris est la quatrième recrue minoritaire au cours de ce cycle d’entraîneur, rejoignant Dave Canales en Caroline, Jerod Mayo en Nouvelle-Angleterre et Antonio Pierce à Las Vegas. Les entraîneurs minoritaires de la ligue comprennent également Mike Tomlin de Pittsburgh, DeMeco Ryans de Houston, Todd Bowles de Tampa Bay, Mike McDaniel de Miami et Robert Saleh des Jets de New York.

Il reste deux postes à pourvoir, à Seattle et à Washington.

« Il s’agit d’une étape majeure pour la Ligue nationale de football », a déclaré Richard Lapchick, fondateur de l’Institut pour la diversité et l’éthique dans le sport (TIDES).

Les Falcons semblaient se rapprocher de Belichick comme prochain entraîneur après qu’il se soit rendu à Atlanta sur l’un des jets privés de Blank pour une deuxième interview vendredi dernier.

Mais il n’était pas clair comment il pourrait s’intégrer à Fontenot, que les Falcons ont décidé de garder comme directeur général après avoir largué Smith.

Blank a insisté dès le début pour que Fontenot reste en charge des questions de personnel. Cela aurait été un grand changement pour Belichick, qui avait un contrôle total sur toutes les questions liées au football pendant son mandat en Nouvelle-Angleterre.

Mais, alors que les spéculations sur Belichick tourbillonnaient, les Falcons ont clairement indiqué qu’ils envisageaient un grand groupe de candidats qui comprenait également l’ancien entraîneur du Michigan Jim Harbaugh, qui a fini par accepter une offre des Chargers de Los Angeles, et l’ancien entraîneur des Titans du Tennessee, Mike Vrabel. .

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